Tournoi NCAA: mêmes courts, même match, nouveau vide

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INDIANAPOLIS – Lorsque la balle a été lancée pour Florida et Virginia Tech juste après midi, un tournoi masculin de la NCAA a vraiment commencé. Les grincements de baskets, la compétitivité féroce d’une compétition de survie et d’avance et le terrain de basket de la marque March Madness étaient familiers, mais rien d’autre ne l’était puisque 16 matchs dans six sites à Indianapolis et dans les environs devaient être disputés vendredi.

L’atmosphère était aussi extraordinaire que les efforts entrepris pour organiser un tournoi de 68 équipes et 19 jours lors d’une pandémie qui, à ses débuts en mars dernier, a anéanti la vache à lait de près d’un milliard de dollars de la NCAA.

De vastes arènes – comme le stade de football où jouent les Colts de la NFL – ou des lieux pittoresques comme l’historique Hinkle Fieldhouse ou le Farmers Coliseum sur l’Indiana State Fairgrounds n’étaient occupés que par une petite fraction de leur capacité.

Il n’y avait ni groupes ni pom-pom girls, donnant à la plupart des jeux l’ambiance d’un tournoi d’été de l’AUA où les tribunes sont remplies principalement par des parents et des fans inconditionnels.

Sans le rugissement de la foule pour les inciter, les joueurs ne pouvaient souvent se tourner que vers leur jus de compétition pour une bouffée d’inspiration. Et les moments passionnants – comme un 3 points tardif de Nahiem Alleyne de Virginia Tech qui a forcé des heures supplémentaires – ont été pour la plupart étouffés en personne sans la bande-son habituelle du rugissement guttural d’une foule.

Un certain nombre d’équipes – Georgia Tech, Kansas et Oklahoma – étaient sans joueurs clés ce week-end après avoir été testées positives pour le virus. Et la Virginie, qui doit ouvrir le tournoi samedi, n’est même pas certaine de jouer après avoir passé la semaine dernière en quarantaine après avoir abandonné le tournoi de la Conférence de la côte atlantique en raison d’une épidémie. L’équipe s’est envolée pour Indianapolis vendredi.

L’état de l’Ohio, la deuxième tête de série de la région du Sud, a été éliminé non pas par le virus, mais par le parvenu Oral Roberts, qui a assommé les Buckeyes, 75-72, en prolongation pour le premier bouleversement de ce qui s’annonce comme un tournoi turbulent , sur et en dehors du terrain.

Peu de temps après, l’État de l’Oregon, la 12e tête de série dans la région du Midwest, a bouleversé le Tennessee pour sa première victoire en tournoi depuis 1982. North Texas, la 13e tête de série dans la région du Sud qui n’avait jamais remporté un match de tournoi, a rejoint le défilé bouleversé, aller aux heures supplémentaires pour faire tomber Purdue pour éliminer la seule équipe de l’Indiana dans le tournoi.

En tout, cinq têtes de série à deux chiffres ont progressé et trois matchs sont entrés en prolongation.

Et bien qu’il ne soit guère qualifié de bouleversé, l’entraîneur de la Caroline du Nord, Roy Williams, dont l’équipe était classée huitième dans le Sud, a perdu un match de premier tour pour la première fois en 30 ouvreurs de tournoi – un autre point de désarroi.

“Tout est inhabituel à ce sujet jusqu’à ce que vous montiez sur le sol”, a déclaré Lucas Williamson, un gardien senior à Loyola-Chicago, dont les joueurs étaient reconnaissants de jouer devant certains de leurs fans, qui sont descendus de Chicago, pour la première fois cette saison. . «Une fois que vous êtes sur le terrain, vous ne faites que jouer au basket.»

Le chaos sur le terrain serait une distraction bienvenue pour la NCAA Son président, Mark Emmert, et l’organisation ont été attaqués ces derniers jours par les joueurs, qui ont été mis en quarantaine, testés quotidiennement et isolés dans des hôtels pendant près d’une semaine avant de prendre le centre. organiser.

Tout comme une tempête – une campagne sur les réseaux sociaux exhortant la NCAA à accorder aux athlètes le droit de profiter de leur renommée – a commencé à mijoter jeudi, une autre a éclaté: le traitement inégal des femmes après une Le joueur de l’Oregon, Sedona Prince, publié sur les réseaux sociaux une vidéo de quelques haltères qui constituaient la zone d’entraînement des équipes féminines lors de leur tournoi, qui doit débuter dimanche au Texas.

Puis, vendredi, la nouvelle est arrivée que, bien que les hommes aient reçu des tests de réaction en chaîne par polymérase pour le coronavirus, les femmes ont reçu les tests d’antigènes les moins fiables.

Même avant tout cela, six arbitres ont été renvoyés chez eux pour avoir violé les protocoles viraux en dînant ensemble.

Dans une interview avec un petit groupe de journalistes vendredi à Hinkle Fieldhouse, Emmert a défendu la différence des tests, affirmant qu’ils étaient administrés par des établissements médicaux locaux qui avaient travaillé lors d’événements de la NCAA et avaient été approuvés par le conseil médical consultatif de la NCAA. Il a qualifié la salle d’entraînement inadéquate des femmes d ‘«inexcusable».

Emmert a déclaré qu’il soutenait les joueurs utilisant leur voix ou leurs gestes – tels que plusieurs joueurs de Colgate et Drexel qui se sont mis à genoux pour l’hymne national avant leurs matchs – et que certaines expressions, dont les joueurs ont laissé entendre qu’elles seraient à venir, pourraient être tolérées même si ils sont contre les règles de la NCAA.

Mais il y aurait des limites.

«Quand commence-t-il à perturber les autres?» a déclaré Emmert, qui prévoit de visiter mardi le tournoi féminin au Texas. «Si quelqu’un fait quelque chose qui crée intrinsèquement une situation dans laquelle une autre équipe ou des coéquipiers ne peuvent pas participer d’une manière logique, alors c’est un problème.»

Vendredi matin, dans le centre-ville d’Indianapolis, les fans qui ont voyagé ici ont erré dans les rues – beaucoup avec leur masque sur le menton – pour un tournoi qui, en temps normal, aurait laissé le quartier du centre-ville grouillant de monde. Alors que les fans de l’Arkansas commençaient à s’infiltrer dans Bankers Life Fieldhouse, la maison des Pacers de la NBA, ils ont commencé à se rassembler en gousses.

Après l’annulation du tournoi de l’année dernière, certains ne pouvaient pas supporter l’idée d’en rater un autre – parmi eux Sœur Jean Dolores Schmidt, la nonne vaccinée de 101 ans qui était le talisman de Loyola-Chicago sur le chemin du Final Four en 2018. Elle a regardé depuis son fauteuil roulant dans un coin de Hinkle Fieldhouse, la première fois qu’elle avait vu ses Ramblers en personne cette saison, alors qu’ils avançaient avec une victoire sur Georgia Tech.

Cathy Work, une fan de Virginia Tech âgée de 53 ans de Lynchburg, en Virginie, pourrait raconter. Après une opération de triple pontage il y a 11 ans, elle s’est engagée à vivre pleinement sa vie et a été soutenue par un sentiment de camaraderie avec d’autres fans de Hokies.

«Je ne veux pas vivre dans la peur», dit-elle alors qu’un masque ne cessait de glisser sur son nez.

Au lieu de matchs empilés les uns sur les autres – normalement, les équipes sont alignées dans le tunnel en attendant de prendre le court dès que les équipes précédentes l’ont dégagé – il y avait un intervalle de 30 minutes entre les compétitions afin que les bancs puissent être désinfectés à au plus tard. au moins une douzaine de travailleurs portant des sacs à dos transparents contenant un spray désinfectant qui était distribué par des tuyaux pour asperger les sièges.

Les équipes n’avaient pas vraiment de bancs, mais une série de 34 chaises espacées dans une grille pour accueillir les membres du groupe de voyage de chaque équipe, qui ont subi des tests quotidiens pendant au moins une semaine et continueront de le faire jusqu’à ce que l’équipe soit éliminée. Les diffuseurs de Hinkle se sont assis seuls, de l’autre côté du terrain depuis la table des marqueurs avec 20 rangées de sièges vides derrière eux.

«L’énergie n’est pas la même», a déclaré Sharron Mack, qui vient de Gainesville, en Floride, et est une amie proche d’un joueur de Floride. «Moins de fans, moins d’énergie.»

Elle a ajouté à propos de la pandémie: «Beaucoup de gens ont peur de sortir et de s’amuser. Si vous venez à un tournoi comme celui-ci, vous y allez pour le plaisir. Cela interdit une grande partie de cela. “

Pendant au moins un match, cependant, l’atmosphère a radicalement changé, quand un groupe énergique d’étudiants de Georgia Tech se tenait debout pour donner des conseils, faisant de son mieux pour inspirer leur équipe, dont le meilleur joueur, le joueur de l’ACC de l’année, Moses Wright, avait testé positif. (Un coéquipier, Jose Alvarado, portait le numéro de Wright.) Les élèves ont scandé: «Allons-y, vestes», attirant un doigt d’approbation d’un joueur technique pendant les échauffements.

C’était un geste réconfortant, un moment de connexion entre les joueurs et les fans, un moment qui pour ce tournoi est sûr d’être diminué, s’il existe.

Gillian R. Brassil contribution aux rapports.

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