SpaceX d’Elon Musk livre un nouvel équipage à la Station spatiale internationale | SpaceX

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Quatre astronautes à bord du vaisseau spatial SpaceX Crew Dragon d’Elon Musk se sont amarrés avec succès à la Station spatiale internationale (ISS) pour une mission de six mois.

Le Français Thomas Pesquet est le premier astronaute de l’Agence spatiale européenne (ESA) à voler dans la capsule spatiale de l’entrepreneur technologique milliardaire, aux côtés de Shane Kimbrough et Megan McArthur de la Nasa, et de Jaxa (Agence japonaise d’exploration aérospatiale) Akihiko Hoshide, qui en est à sa deuxième mission au station spatiale.

La capsule s’est amarrée vers 10h19 samedi, heure du Royaume-Uni, après son lancement depuis le centre spatial Kennedy de la Nasa en Floride moins de 24 heures plus tôt.

S’exprimant lors d’une conférence de presse tenue peu de temps après le lancement, Musk a semblé ravi et soulagé du troisième lancement réussi avec équipage d’un véhicule Crew Dragon.

«Je suis vraiment fier de l’équipe SpaceX et honoré d’être partenaire de la Nasa et d’aider également Jaxa et l’ESA», a-t-il déclaré.

«C’est très intense, je suppose que cela devient un peu plus facile, mais c’est toujours extrêmement intense», a déclaré Musk. «Je ne peux généralement pas dormir la nuit avant le lancement et c’est vrai de la nuit avant celui-ci.»

Les astronautes de l’équipage 2 doivent quitter l’ISS en octobre et s’éclabousser dans l’Atlantique au large des côtes de la Floride.

Il s’agit du troisième lancement en moins d’un an du programme Commercial Crew de la Nasa, qui s’appuie sur des entreprises du secteur privé opérant depuis les États-Unis.

La Nasa dépendait du programme de navette russe Soyouz depuis plus d’une décennie.

La combinaison «recyclée» de la capsule Crew Dragon et de la fusée Falcon a envoyé quatre astronautes vers l’ISS en novembre dernier et la capsule a transporté et renvoyé deux astronautes lors du premier vol SpaceX avec équipage en mai dernier.

L’équipage remplacera Michael Hopkins de la Nasa, Victor Glover et Shannon Walker, et Soichi Noguchi de Jaxa, qui doivent revenir sur Terre mercredi prochain dans une autre capsule SpaceX.

David Parker, directeur de l’exploration humaine et robotique à l’ESA, a déclaré: «La mission de Thomas fait partie d’une séquence qui nous emmène dans un voyage qui se terminera un jour par des bottes sur Mars, la planète rouge.

«Mais pour le moment, Mars n’est qu’une destination pour nos robots. Au-delà de la station spatiale, l’une des choses que nous faisons est de préparer le retour sur la lune, ou d’avancer sur la lune, pour l’explorer correctement cette fois.

«L’Europe construit donc la propulsion électrique d’Orion – le nouveau vaisseau spatial profond qui emmènera les humains sur la Lune. Nous avons trois sièges à bord qui sont déjà prévus.

«Nous apprendrons alors sur la Lune comment faire ce saut beaucoup plus grand à la surface de Mars.»

Josef Aschbacher, directeur général de l’ESA, a qualifié le lancement de “moment d’émotion”, ajoutant: “SpaceX a fait un travail incroyable.”

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