Les spirituels noirs comme poésie et résistance

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Ce saut imaginatif est le plus visible dans les spirituels. Ce sont les chansons, né de rythmes de travail volé, qui asservit les Noirs inventés dans les plantations. Ils sont un exemple précoce du genre de double langage et de double conscience rendu célèbre par WEB DuBois. Ils ont servi, d’une part, de témoignage de l’expérience chrétienne mais aussi, d’autre part, de moyen d’articuler une résistance à l’esclavage. Les spirituels, comme de nombreux autres genres musicaux de la diaspora africaine, s’inspirent des traditions de l’Afrique de l’Ouest. Mais les spirituels sont uniques à l’expérience des esclaves aux États-Unis – le même art et l’artisanat qui les ont nés ici ont produit une musique reconnaissable, mais résolument différente, à travers les Caraïbes et l’Amérique du Sud.

Le spirituel est une combinaison de traditions musicales africaines et d’hymnes chrétiens européens. Son ADN est dans chaque tradition musicale noire américaine qui a suivi – il a conduit au blues, au jazz et au gospel, ce qui a conduit au R&B, qui a conduit au rock ‘n’ roll, qui a conduit au hip-hop. Les spirituels diffèrent de ce que nous entendons par évangile parce qu’ils étaient à l’origine non accompagnés de musique, créés uniquement par un chœur de voix dans un espace sans accès aux instruments, dans un champ, ou une cabine, ou creux. Les spirituels sont des méditations sur le triomphe de la métaphysique sur les réalités physiques de l’esclavage. Ils tentent de répondre à des questions profondes: qu’arrive-t-il à une personne asservie lorsqu’elle meurt? Qu’est-ce que cela signifie si sa vie a été si dénigrée sur terre? À quoi ressemble la liberté si votre seul accès est dans votre imagination? Quels miracles de Dieu sont nécessaires pour être libre?

Dans ses mémoires de 1845, «Narrative of the Life of Frederick Douglass», Douglass écrit:

[Enslaved people] ferait résonner les vieux bois denses, à des kilomètres à la ronde, de leurs chants sauvages, révélant à la fois la plus grande joie et la plus profonde tristesse. Ils composaient et chantaient au fur et à mesure, sans consulter ni le temps ni l’air. La pensée qui est venue, est sortie – sinon dans la parole, dans le son – et aussi souvent dans l’une que dans l’autre. Ils chantaient parfois le sentiment le plus pathétique sur le ton le plus ravi, et le sentiment le plus ravi sur le ton le plus pathétique … Ils racontaient une histoire de malheur qui était alors tout à fait au-delà de ma faible compréhension; c’étaient des tons forts, longs et profonds; ils respiraient la prière et la plainte des âmes débordant de la plus amère angoisse. Chaque ton était un témoignage contre l’esclavage et une prière à Dieu pour la délivrance des chaînes. L’audition de ces notes sauvages a toujours déprimé mon esprit et m’a rempli d’une tristesse ineffable. Je me suis souvent retrouvé en larmes en les entendant.

Alors que nous avons créé des spirituels pour nous-mêmes, ils ont servi de point de malentendu pour les observateurs blancs. Ce phénomène a été le plus célèbre décrit par Douglass, encore une fois:

J’ai souvent été très étonné, depuis que je suis venu dans le nord, de trouver des personnes qui pouvaient parler du chant, parmi les esclaves, comme preuve de leur contentement et de leur bonheur. Il est impossible de concevoir une plus grande erreur. Les esclaves chantent le plus lorsqu’ils sont le plus malheureux. Les chants de l’esclave représentent les douleurs de son cœur; et il est soulagé par eux, seulement comme un cœur douloureux est soulagé par ses larmes. Du moins, telle est mon expérience. J’ai souvent chanté pour noyer mon chagrin, mais rarement pour exprimer mon bonheur. Pleurer de joie et chanter de joie étaient tout aussi rares pour moi dans les mâchoires de l’esclavage. Le chant d’un homme rejeté sur une île désolée pourrait être aussi bien considéré comme une preuve de contentement et de bonheur que le chant d’un esclave; les chants de l’un et de l’autre sont animés par la même émotion.

Même si Douglass a reconnu que les observateurs blancs avaient complètement mal interprété le spirituel, il a continué à écrire: «J’ai parfois pensé que la simple écoute de ces chansons ferait plus pour impressionner certains esprits avec le caractère horrible de l’esclavage, que la lecture de des volumes entiers de philosophie sur le sujet pourraient faire l’affaire.

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