Les scientifiques soutiennent une idée extravagante longtemps réfléchie: refléter les rayons du soleil

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WASHINGTON – L’idée de refroidir artificiellement la planète pour atténuer le changement climatique – en fait, de bloquer la lumière du soleil avant qu’elle ne puisse réchauffer l’atmosphère – a reçu un coup de pouce jeudi lorsqu’un organisme scientifique influent a exhorté le gouvernement des États-Unis à dépenser au moins 100 millions de dollars pour rechercher le La technologie.

Cette technologie, souvent appelée géo-ingénierie solaire, consiste à refléter davantage l’énergie du soleil dans l’espace grâce à des techniques qui incluent l’injection d’aérosols dans l’atmosphère. Dans un nouveau rapport, les Académies nationales des sciences, de l’ingénierie et de la médecine ont déclaré que les gouvernements devaient de toute urgence savoir si la géo-ingénierie solaire pouvait fonctionner et quels pourraient en être les effets secondaires.

«La géo-ingénierie solaire ne remplace pas la décarbonisation», a déclaré Chris Field, directeur du Woods Institute for the Environment de l’Université de Stanford et chef du comité qui a produit le rapport, évoquant la nécessité d’émettre moins de dioxyde de carbone et d’autres gaz à effet de serre dans l’atmosphère. Pourtant, a-t-il dit, la technologie pour refléter la lumière du soleil «mérite un financement substantiel et devrait être étudiée aussi rapidement et efficacement que possible».

Le rapport reconnaît les risques qui ont fait de la géo-ingénierie l’une des questions les plus controversées de la politique climatique. Ces risques comprennent la modification des conditions météorologiques régionales de manière potentiellement dévastatrice, par exemple en modifiant le comportement de la mousson en Asie du Sud; relâcher la pression publique pour réduire les émissions de gaz à effet de serre; et même créer un «risque inacceptable de réchauffement catastrophiquement rapide» si les gouvernements commençaient à réfléchir la lumière du soleil pendant un certain temps, puis s’arrêtaient plus tard.

Mais les auteurs soutiennent que les émissions de gaz à effet de serre ne diminuent pas assez rapidement pour éviter des niveaux dangereux de réchauffement climatique, ce qui signifie que le monde doit commencer à examiner d’autres options. Les preuves pour ou contre la géo-ingénierie solaire, ont-ils constaté, «pourraient avoir une valeur profonde» pour guider les décisions quant à son déploiement.

Cela inclut des preuves sur ce que les auteurs ont appelé les risques sociaux: par exemple, si la recherche montrait que les effets secondaires seraient concentrés dans les pays les plus pauvres, a déclaré le Dr Field, cela pourrait être une raison de ne pas poursuivre la technologie, même si elle profitait au monde. dans son ensemble.

Le rapport a également fait valoir qu’en finançant publiquement la recherche en géo-ingénierie, les États-Unis pourraient garantir que le travail est transparent et responsable devant le public, avec des règles claires sur le moment et la façon de tester la technologie.

Certains critiques ont déclaré que ces garanties n’étaient pas suffisantes.

Les mesures préconisées dans le rapport pour protéger les intérêts des pays les plus pauvres – par exemple, en tenant compte des agriculteurs d’Asie du Sud dont la vie pourrait être bouleversée par des changements dans la configuration des pluies – pourraient disparaître une fois la recherche commencée, selon Prakash Kashwan, professeur de science politique à l’Université du Connecticut.

«Une fois que ces types de projets entrent dans le processus politique, les scientifiques qui ajoutent toutes ces qualités, et toutes ces mises en garde, ne sont plus en contrôle», a déclaré le Dr Kashwan.

Jennie Stephens, directrice de l’École des politiques publiques et des affaires urbaines de l’Université Northeastern, a déclaré que la recherche en géo-ingénierie prend l’argent et l’attention du problème central, qui est de réduire les émissions et d’aider les communautés vulnérables à faire face aux perturbations climatiques qui se produisent déjà.

«Nous devons doubler nos efforts pour des changements transformateurs plus importants», a déclaré le Dr Stephens. «C’est là que l’investissement doit être.»

La géo-ingénierie solaire bénéficie d’un soutien bipartisan au Congrès, qui a donné à la fin de 2019 à la National Oceanic and Atmospheric Administration 4 millions de dollars pour la recherche sur la technologie.

«L’Amérique doit être à la pointe de la recherche sur le climat», a déclaré le représentant John Curtis, républicain de l’Utah, dans un communiqué. «Plus de connaissances, c’est toujours mieux.»

Le calcul pourrait être plus difficile pour le président Biden, qui a tenté de gagner le soutien de l’aile progressiste du parti, dont certains sont sceptiques quant à la géo-ingénierie. Le sénateur Bernie Sanders du Vermont l’a qualifié de «fausse solution», en le regroupant avec l’énergie nucléaire ou en capturant le dioxyde de carbone et en l’enfouissant sous terre.

Un porte-parole de la Maison Blanche, Vedant Patel, a renvoyé une demande de commentaires sur le rapport aux trois agences scientifiques fédérales qui ont financé le rapport.

Tylar Greene, porte-parole de la NASA, qui a aidé à financer le rapport, a déclaré dans un communiqué que «nous sommes impatients de revoir le rapport, d’examiner les recommandations et d’explorer comment la NASA et sa communauté de recherche peuvent soutenir cet effort.»

Ko Barrett, administrateur adjoint adjoint de la NOAA, qui a également aidé à financer le rapport, a déclaré dans un communiqué que l’agence se réjouissait de «l’examiner attentivement». Le ministère de l’Énergie, un autre bailleur de fonds, n’a pas répondu à une demande de commentaires.

Selon Michael Gerrard, directeur du Sabin Center for Climate Change Law de la Columbia Law School et rédacteur en chef d’un livre sur la géoingénierie solaire, l’approbation des National Academies pourrait inciter certains législateurs à se sentir plus à l’aise pour soutenir la technologie.

Et plutôt que d’inciter les gens à moins se soucier de la réduction des émissions de gaz à effet de serre, a-t-il déclaré, un nouveau programme fédéral de recherche sur la géo-ingénierie pourrait avoir l’effet inverse: pousser le public à prendre au sérieux le changement climatique en démontrant que des options plus extrêmes et dangereuses pourraient bientôt être nécessaire.

«Cela pourrait être si effrayant que les gens seront encore plus motivés pour réduire les émissions», a déclaré M. Gerrard.

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