Les réinfections à coronavirus sont rares, rapport d’un chercheur danois

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La grande majorité des personnes qui se rétablissent de Covid-19 restent à l’abri du virus pendant au moins six mois, ont rapporté des chercheurs mercredi dans une grande étude au Danemark.

Une infection antérieure par le coronavirus réduisait les chances d’un deuxième épisode d’environ 80% chez les personnes de moins de 65 ans, mais seulement d’environ la moitié chez celles de plus de 65 ans. Mais ces résultats, publiés dans la revue Lancet, ont été tempérés par de nombreuses mises en garde.

Le nombre de personnes âgées infectées dans l’étude était faible. Les chercheurs ne disposaient d’aucune information au-delà des résultats des tests, il est donc possible que seules les personnes légèrement malades la première fois soient à nouveau infectées et que les secondes infections aient été largement asymptomatiques.

Les scientifiques ont déclaré que les réinfections seraient probablement asymptomatiques ou bénignes, car le système immunitaire supprimera le virus avant qu’il ne puisse causer beaucoup de dégâts. Les chercheurs n’ont pas non plus évalué la possibilité de réinfection avec des variantes plus récentes du virus.

Pourtant, l’étude suggère que l’immunité contre une infection naturelle est imprévisible et inégale, et elle souligne l’importance de vacciner tout le monde – en particulier les personnes âgées, ont déclaré les experts.

«Vous ne pouvez certainement pas compter sur une infection passée pour vous protéger contre une nouvelle maladie, et peut-être très malade si vous êtes dans le segment des personnes âgées», a déclaré Steen Ethelberg, épidémiologiste au Statens Serum Institut, l’agence de santé publique du Danemark.

Parce que les personnes de plus de 65 ans sont les plus exposées au risque de maladie grave et de décès, a-t-il déclaré, «ce sont elles que nous sommes le plus désireuses de protéger.

Les estimations rigoureuses des secondes infections ont généralement été rares parce que de nombreuses personnes dans le monde n’avaient pas initialement accès aux tests, et les laboratoires ont besoin de séquences génétiques des deux séries de tests pour confirmer une réinfection.

Mais les résultats sont cohérents avec ceux d’expériences dans une grande variété de contextes: des marins sur un chalutier de pêche à Seattle, des recrues du Marine Corps en Caroline du Sud, des travailleurs de la santé en Grande-Bretagne et des patients dans des cliniques aux États-Unis.

La conception et la taille de la nouvelle étude ont bénéficié des tests gratuits et abondants du Danemark pour le coronavirus. Près de 70% de la population du pays a été testée pour le virus en 2020.

Les chercheurs ont examiné les résultats de 11068 personnes qui ont été testées positives pour le coronavirus lors de la première vague au Danemark entre mars et mai 2020. Au cours de la deuxième vague, de septembre à décembre, 72 de ces personnes, soit 0,65%, ont de nouveau été testées positives, contre 3,27% des personnes infectées pour la première fois.

Cela se traduit par une protection de 80% contre le virus chez ceux qui avaient déjà été infectés. La protection est tombée à 47 pour cent pour les plus de 65 ans. L’équipe a également analysé les résultats des tests de près de 2,5 millions de personnes tout au long de l’épidémie, certains plus de sept mois après la première infection, et a trouvé des résultats similaires.

«C’était vraiment agréable de voir qu’il n’y avait aucune différence dans la protection contre la réinfection au fil du temps», a déclaré Marion Pepper, immunologiste à l’Université de Washington à Seattle.

Elle et d’autres experts ont noté que si 80% peuvent ne pas sembler superbes, la protection contre les maladies symptomatiques était probablement plus élevée. L’analyse a inclus toute personne testée, quels que soient les symptômes.

«Beaucoup de ces infections seront asymptomatiques, et beaucoup d’entre elles seront probablement des personnes qui ont un virus», a noté Florian Krammer, immunologiste à la Icahn School of Medicine de Mount Sinai à New York. «Une réduction de 80% du risque d’infection asymptomatique est excellente.»

Les résultats indiquent que les personnes qui se sont rétablies de Covid-19 devraient recevoir au moins une dose d’un vaccin contre le coronavirus pour augmenter le niveau de protection, a ajouté le Dr Krammer. La plupart des gens produisent une réponse immunitaire robuste à une infection naturelle, «mais il y a beaucoup de variabilité», dit-il. Après la vaccination, «nous ne voyons pas de variabilité – nous constatons des réponses très élevées chez pratiquement tout le monde, à quelques exceptions près.»

Les experts étaient moins convaincus par les résultats chez les personnes de plus de 65 ans, affirmant que les résultats auraient été plus solides si l’analyse avait inclus plus de personnes de ce groupe d’âge.

«J’aurais aimé qu’il ait été divisé en décennies spécifiques sur 65 ans», a déclaré le Dr Pepper. «Ce serait bien de savoir si la majorité des personnes réinfectées avaient plus de 80 ans.»

Le système immunitaire s’affaiblit progressivement avec l’âge, et les personnes de plus de 80 ans réagissent généralement faiblement à l’infection par un virus. La protection inférieure chez les personnes âgées observée dans l’étude est conforme à ces observations, a déclaré Akiko Iwasaki, immunologiste à l’Université de Yale.

«Je pense que nous avons tendance à oublier à quel point les vaccins ont été assez étonnants en offrant une protection dans ce groupe d’âge, car vous pouvez voir que l’infection naturelle ne confère pas le même type de protection», a-t-elle déclaré. «Cela souligne vraiment la nécessité de couvrir les personnes âgées avec le vaccin, même si elles ont d’abord eu Covid.»

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