L’effort de Biden pour lutter contre la faim marque un “ changement profond ”

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WASHINGTON – Avec plus d’un ménage sur 10 déclarant manquer de nourriture, l’administration Biden accélère une vaste campagne de lutte contre la faim qui augmentera temporairement l’aide de dizaines de milliards de dollars et préparera le terrain pour ce que les responsables envisagent comme des expansions durables. d’aide.

L’effort pour acheminer plus d’aide alimentaire à plus de personnes est remarquable à la fois par l’ampleur de son ambition et la variété de ses actions législatives et administratives. La campagne a augmenté les coupons alimentaires de plus d’un milliard de dollars par mois, fourni aux enfants nécessiteux un dollar par jour pour des collations, élargi une allocation de produits pour les femmes enceintes et les enfants et autorisé le plus grand programme d’alimentation d’été des enfants de l’histoire.

«Nous n’avons pas vu une expansion de l’aide alimentaire de cette ampleur depuis la fondation du programme de bons alimentaires modernes en 1977», a déclaré James P. Ziliak, économiste à l’Université du Kentucky qui étudie les programmes de nutrition. «C’est un changement profond.»

Alors que les dollars et les décisions coulent du ministère de l’Agriculture, le ton a été donné par le président Biden, qui a publié un décret en janvier demandant aux assistants de «faire face à la crise croissante de la faim» et a ensuite déploré les lignes de voitures pour obtenir une boîte de nourriture.

Cette poussée reflète un changement extraordinaire dans la politique de la pauvreté – motivée, paradoxalement, à la fois par la propagation des difficultés à davantage de familles ouvrières et blanches et par la reconnaissance croissante du bilan disproportionné de la pauvreté sur les minorités. La faim étant particulièrement prononcée dans les foyers noirs et latinos, vitale pour la coalition démocrate, l’administration encadre ses efforts non seulement comme une réponse aux besoins d’une pandémie, mais dans le cadre d’une campagne pour la justice raciale.

«Cette crise a révélé la fragilité de la vie économique de nombreux Américains et aussi les inégalités de ceux qui luttent le plus», a déclaré Stacy Dean, qui dirige l’effort en tant que haut fonctionnaire du ministère de l’Agriculture après une carrière de premier plan en tant qu’anti. défenseur de la faim. «C’est une image incroyablement douloureuse, et c’est encore plus le cas pour les communautés de couleur.»

Comme d’autres politiques menées par la Maison Blanche – y compris une allocation pour enfant temporaire qui devrait réduire de près de moitié la pauvreté des enfants – l’effort de réduction de la faim reflète une nouvelle volonté des démocrates d’adopter une identité de combattants de la pauvreté qu’ils craignaient autrefois de s’aliéner. la classe moyenne.

Pour comprendre ce que les nouvelles politiques signifient à la table de la cuisine, considérons l’expérience de Dakota Kirby, 29 ans, une mère célibataire d’Indianapolis qui a perdu son emploi de soignante pour une femme âgée au début de la pandémie. Ayant récemment commencé son emploi, Mme Kirby a supposé qu’elle ne pouvait pas toucher de prestations de chômage et n’a pas présenté de demande.

Cela l’a amenée à compter sur une aide nutritionnelle et un filet de pension alimentaire pour nourrir une fille de 6 ans et un fils d’un an.

«C’est devenu un peu difficile là-bas», a déclaré Mme Kirby, ajoutant qu’elle hésitait à se plaindre car «il y a des familles qui vivent bien pire.

Même si elle avait fait un budget minutieux, ses 509 $ par mois en bons d’alimentation se sont épuisés en trois semaines. Elle a coupé ses portions et a sauté des repas pour que les enfants puissent manger. Elle a obtenu l’aide d’une banque alimentaire jusqu’à ce que ses enfants se rebellent contre les haricots beurre et le thon. Elle a mis en gage son poste de télévision, mais a tout de même manqué à la caisse.

«C’était humiliant», a-t-elle dit, de jeter des pizzas surgelées en ligne sous le regard d’étrangers. «Je n’ai jamais eu ce genre de problème. Cela vous rend vraiment triste et en colère en tant que maman. Surtout quand ce n’est pas de votre faute.

Mme Kirby a récemment reçu une augmentation de 15% de ses bons alimentaires, mandatée par le Congrès en décembre, ce qui était si inattendu qu’elle a refusé de la dépenser, de peur d’avoir des ennuis.

En outre, les deux enfants seront désormais admissibles à un programme appelé Pandémie-EBT, qui propose des bons électroniques pour l’épicerie pour remplacer les repas perdus lors de la fermeture des écoles. (Auparavant, seul son enfant plus âgé était qualifié.) Et elle recevra plus d’argent pour les produits dans le cadre du Programme spécial de nutrition supplémentaire pour les femmes, les nourrissons et les enfants, ou WIC.

L’aide mensuelle combinée des trois programmes passera de 665 $ à 930 $. En d’autres termes, chaque personne à la maison recevra désormais 10 $ par jour pour s’alimenter, soit une augmentation de 40%.

«C’est un grand vieux saut!» dit-elle, surprise de la nouvelle. «Cela aidera énormément.»

L’effort Biden marque un changement radical par rapport à la philosophie de l’administration Trump, qui cherchait à restreindre l’éligibilité aux coupons alimentaires et à élargir les règles de travail.

Jusqu’à présent, l’expansion de l’aide n’a suscité qu’une modeste plainte des conservateurs. Mais ce que les partisans ont appelé «assistance nutritionnelle», les critiques appellent souvent «bien-être». Les expansions passées du Programme d’aide supplémentaire à la nutrition, ou SNAP, comme le programme de bons alimentaires est officiellement connu, ont provoqué des contre-attaques de la part des conservateurs qui ont fait valoir que le programme compromet le travail et le mariage.

Angela Rachidi, du conservateur American Enterprise Institute, a déclaré que l’administration Biden avait surestimé la nécessité d’une assistance supplémentaire et sous-estimé les risques. Elle a noté que le gouvernement avait dépensé des sommes considérables pour étendre d’autres programmes et que le Congrès avait considérablement augmenté les prestations de SNAP pour de nombreuses familles au début de la pandémie. (En plus de l’augmentation du SNAP, Mme Kirby a reçu 8 200 $ en paiements de relance et recevra une allocation pour enfants de 6 600 $.)

Mme Rachidi a reconnu que des règles de protection sociale strictes pour les réductions prépandémiques de la pauvreté – la pauvreté des enfants est tombée à un niveau record – et a averti qu’une expansion durable de l’aide mettrait en péril ces progrès.

“Cela a été à l’ordre du jour des démocrates et des groupes de défense de gauche pendant longtemps – ils élargissent les programmes qui découragent le travail et encouragent la dépendance”, a-t-elle déclaré. «Il y a une intention claire de rendre ces changements permanents, et je pense que de nombreux républicains ont dormi au volant.»

Les scènes de banques alimentaires surpeuplées ont fourni certaines des images les plus frappantes de la pandémie et ont mis les problèmes de la faim sous les projecteurs. Une enquête récente du Bureau du recensement a révélé que, au cours de la seule semaine précédente, 8,4 pour cent des adultes ont déclaré que leur ménage manquait «parfois» de quoi manger et 2,3 pour cent disaient «souvent» le faire. Cela se traduit par 23 millions d’adultes affamés, plus des millions d’enfants.

Les différences dans la collecte de données compliquent les comparaisons prépandémiques, bien que de multiples estimations suggèrent des niveaux de faim plus élevés que ceux de la Grande Récession.

Au John Boner Neighbourhood Center d’Indianapolis, les demandes de nourriture d’urgence sont devenues si courantes que l’agence a commencé à stocker des boîtes de nourriture.

«Nous avons des gens qui n’ont jamais eu besoin d’aide auparavant, et nous avons cette population qui en avait besoin avant mais qui en a davantage besoin maintenant», a déclaré Carla James, membre du personnel.

Les entretiens avec les habitants du quartier suggèrent que les extensions de l’aide ont beaucoup contribué à réduire les difficultés, mais leur portée varie considérablement d’un ménage à l’autre.

Bien que Mme Kirby n’ait pas reçu d’aide chômage, Sonya Radford a rapidement reçu des allocations de chômage, qui ont plus que remplacé le revenu qu’elle avait perdu à la fin de son emploi d’infirmière auxiliaire, et elle s’est inscrite à SNAP. Cette combinaison lui a permis de mieux nourrir ses trois enfants qu’avant la pandémie, alors qu’elle comptait souvent sur des garde-manger.

«Avec les avantages, nous sommes plutôt bien lotis», a-t-elle déclaré.

Anna Chaney a quitté son emploi de chauffeuse de Door Dash pour surveiller sa fille et ses deux petits-enfants lorsque leurs écoles ferment. Depuis, elle a vu à la fois des difficultés et beaucoup de choses. Pendant sept mois, survivre avec SNAP a été une telle lutte qu’elle a coupé des portions et dilué la soupe au poulet. Puis elle a soudainement reçu 16 000 $ de prestations de chômage en souffrance. Elle a rempli le congélateur de viande et a emmené la famille en vacances.

«J’aurais aimé que les législateurs se soient rendu compte avant que nous soyons dans une pandémie que les pauvres avaient besoin de plus», a-t-elle déclaré. «Il a fallu davantage de la classe moyenne et d’une partie de la classe supérieure pour constater qu’ils avaient besoin d’aide pour que les gens agissent. Pour moi, entrer et dire à la législature de l’Indiana: “ Hé, les gars, 75 $ ne suffisent pas à manger pendant une semaine ”, cela va être très difficile à vendre. Mais quand le monde entier souffre, c’est une situation différente.

L’administration Biden partage l’espoir – que la démonstration de la valeur des expansions de l’aide, la plupart temporaires, conduira à un changement permanent. «Nous pouvons construire un filet de sécurité plus solide et plus durable», a déclaré Mme Dean.

S’exprimant lors d’une conférence contre la faim le mois dernier, le secrétaire à l’agriculture, Tom Vilsack, a présenté un kaléidoscope d’initiatives récentes. Ils comprennent de nouvelles subventions aux banques alimentaires, une campagne de sensibilisation au WIC, une aide alimentaire pour les jeunes adultes sans-abri, des subventions pour Porto Rico et les îles Mariannes, et des efforts pour fournir des aliments plus nutritifs.

Le changement peut-être le plus important depuis le début de la pandémie concerne la croissance temporaire des prestations de SNAP, qui touchent environ un Américain sur huit et un enfant sur quatre.

L’administration Biden a réglé les contestations judiciaires la semaine dernière, ce qui augmentera davantage les avantages au-delà de ces démocrates qui ont été poussés deux fois par le Congrès l’année dernière. Un juge fédéral a statué l’automne dernier que l’administration Trump avait commis une erreur en refusant aux 40% des ménages les plus pauvres l’augmentation initiale; en acceptant d’augmenter ces avantages, les responsables de l’administration Biden augmenteront l’aide de plus d’un milliard de dollars par mois.

Avec la nouvelle augmentation, les prestations moyennes auront augmenté temporairement d’environ les trois quarts pendant la crise.

Pandemic-EBT, le remplacement des repas scolaires, est un vaste programme temporaire qui pourrait conduire à des changements durables. La faim chez les enfants augmente régulièrement lorsque les écoles abandonnent, et les défenseurs de la nutrition réclament depuis longtemps un vaste programme d’alimentation d’été. En prolongeant Pandémie-EBT jusqu’à l’été, le Congrès exécute essentiellement un programme pilote, d’un coût d’environ 6 milliards de dollars, et les responsables de Biden ont manifesté leur intérêt à le rendre permanent.

Moins immédiat mais potentiellement d’une grande importance est un processus que l’équipe de Biden a commencé à réexaminer l’adéquation des avantages de SNAP en temps normal. Les avantages sont basés sur un budget appelé Thrifty Food Plan, qui, selon les experts, sous-estime depuis longtemps les coûts de l’alimentation d’une famille. Elaine Waxman de l’Urban Institute et deux collègues ont constaté que les avantages devraient augmenter de 27% (ou 15 milliards de dollars par an en termes d’avant la crise) pour répondre aux besoins minimaux.

En 2018, le Congrès, alors sous contrôle républicain, a autorisé le ministère de l’Agriculture à réévaluer le coût d’une alimentation saine, et l’ordre de M. Biden a exhorté les responsables à accélérer les travaux. En attendant une étude interne, les responsables ont indiqué qu’ils prévoyaient d’augmenter considérablement les avantages.

«Le plan alimentaire économe est tout simplement trop économe», a récemment déclaré Mme Dean.

S’exprimant lors de la récente conférence, M. Vilsack a présenté ces efforts dans le cadre d’un combat pour la justice raciale. Ancien secrétaire à l’Agriculture du président Barack Obama, il s’est qualifié de «blanc plus âgé» et a ajouté: «Je n’ai pas eu l’expérience d’être noir.» Mais il a dit qu’une commission d’équité dans le département réévaluerait les politiques pour assurer l’équité raciale.

Rassurée par un journaliste que l’augmentation de ses prestations n’était pas une erreur, Mme Kirby, la mère d’Indianapolis, est récemment retournée à l’épicerie où son manque de fonds avait conduit à l’humiliation dans la caisse.

Cette fois, elle a amené ses enfants, n’ayant plus peur de demander de la nourriture qu’elle ne pouvait pas se permettre. Elle a acheté les pizzas surgelées qu’elle avait été forcée de jeter lors de la visite précédente et «des choses chères, comme de la sauce à la viande pour les spaghettis».

«Je ne sais même pas comment l’expliquer», se référant à ses inquiétudes apaisées. «C’est comme un soulagement physique. Je savais juste que tout irait bien.

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