Le secrétaire américain à la Défense effectue une visite secrète en Afghanistan

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KABOUL, Afghanistan – Le secrétaire à la Défense, Lloyd J.Austin III, a atterri dimanche matin dans la capitale afghane, devenant le premier membre du cabinet du président Biden à mettre les pieds dans le pays qui abrite la plus longue guerre d’Amérique.

Les États-Unis sont provisoirement prêts à retirer les forces américaines du pays le 1er mai, date fixée dans un accord signé par l’administration Trump et les talibans il y a plus d’un an.

S’adressant aux journalistes avant son départ d’Afghanistan, M. Austin a refusé de dire si les Taliban avaient respecté leurs obligations en vertu de cet accord, ce qui entraînerait le départ des forces américaines d’un pays où elles sont présentes depuis 2001.

«Il est évident que le niveau de violence reste assez élevé dans le pays», a déclaré M. Austin. «Nous aimerions vraiment que la violence diminue, et je pense que si elle diminue, elle peut commencer à créer les conditions d’un travail diplomatique vraiment fructueux.»

M. Austin s’est opposé à l’idée de fixer une date de départ différente pour les forces américaines, affirmant que M. Biden prendrait cette décision.

«Ce que nous voulons voir, c’est une fin responsable de ce conflit», a-t-il ajouté dans ses remarques avant de partir pour la visite inopinée.

M. Biden a déclaré dans une interview accordée à ABC News diffusée la semaine dernière que le respect de la date limite serait «difficile». Samedi, s’adressant à des journalistes en Inde, M. Austin s’est dit convaincu qu’il pourrait retirer toutes les troupes américaines restantes d’Afghanistan avant le 1er mai, si le président lui ordonnait de le faire.

La visite du secrétaire à la Défense en Afghanistan est intervenue au terme de plus d’une semaine de voyage à travers le Pacifique au cours de laquelle il a assuré à ses alliés qu’ils bénéficieraient du soutien des États-Unis pour contrer les menaces potentielles de la Chine.

Premièrement, au Commandement indo-pacifique américain à Hawaï, le secrétaire a été informé par l’amiral Philip S. Davidson de diverses menaces dans la région et de la manière dont les moyens militaires américains ont été déployés en réponse. Volant aux côtés du Japon et de la Corée du Sud, M. Austin a rejoint le secrétaire d’État Antony J. Blinken pour des entretiens avec les ministres des Affaires étrangères et de la Défense des deux pays.

Les deux secrétaires ont souligné la position de l’administration Biden selon laquelle la diplomatie serait à nouveau le premier plan d’action des États-Unis dans les affaires étrangères.

À New Delhi, où M. Austin a rencontré le Premier ministre Narendra Modi et le ministre de la Défense, Rajnath Singh, de hauts responsables américains de la défense ont déclaré que les dirigeants indiens avaient surtout parlé de leurs préoccupations concernant la Chine. Ce n’est que vers la fin de leurs pourparlers que la question du Pakistan – voisin de l’Inde et principal ennemi traditionnel – a été soulevée.

Le voyage, le premier de M. Austin en tant que membre du cabinet, intervient alors que le président Biden cherche à conclure une série d’accords de sécurité avec diverses nations qui pourraient s’unir pour répondre aux opérations militaires chinoises dans les mers du sud et de l’est de la Chine.

L’un de ces accords entre les États-Unis, l’Australie, le Japon et l’Inde – appelé «le quad» – a été cité à plusieurs reprises par M. Austin et M. Blinken comme modèle d’opérations militaires combinées dans la région. M. Austin n’a pas demandé à la Corée du Sud de rejoindre le quad pendant son séjour à Séoul, selon un haut responsable de la défense.

Le voyage de M. Austin à Kaboul a été gardé secret et devait le rester jusqu’à deux heures après son départ, mais les journalistes locaux ont annoncé sa visite après avoir rencontré le président Ashraf Ghani.

L’arrivée du secrétaire à Kaboul a eu lieu le jour de Nowruz, le nouvel an persan – une date à laquelle l’État islamique en Afghanistan s’était engagé à mener des attaques. Cela a conduit le Pentagone à garder secrète la visite du secrétaire aussi longtemps que possible.

Après avoir atterri à Kaboul, M. Austin est monté à bord d’un hélicoptère Black Hawk de l’armée américaine pour un bref vol vers le quartier général de la mission militaire américaine. Juste à côté de l’ancien stade de football qui sert d’héliport du commandement, le général Austin S. Miller, le commandant américain en Afghanistan, a rapidement conduit M. Austin à travers un dédale de petits bâtiments et de hauts murs en béton jusqu’à son bureau.

M. Austin a déclaré aux journalistes qu’il n’avait pas de message particulier à transmettre au président Ghani, préférant plutôt écouter les réflexions du président afghan sur la situation dans son pays.

«Nous avons beaucoup travaillé avec les forces de sécurité afghanes», a déclaré M. Austin en réponse à une question concernant les inquiétudes que les Afghans pourraient avoir suite au retrait des États-Unis. «Et je ne veux pas spéculer sur ce qui pourrait arriver ou ce qui ne pourrait pas arriver à l’avenir.»

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