Le Royaume-Uni ne deviendra jamais une «superpuissance scientifique» s’il réduit les budgets de recherche | Recherche et développement

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EPlus tôt cette semaine, le gouvernement a placé la science au cœur de sa stratégie pour la place du Royaume-Uni dans le monde. Dans son examen intégré, il a fait valoir qu’une science de pointe et un leadership fort du Royaume-Uni pourraient faire une énorme différence pour l’humanité. Les chercheurs britanniques pourraient bénéficier à la fois au Royaume-Uni et au reste du monde en travaillant à résoudre des problèmes mondiaux tels que le changement climatique, la résistance aux antimicrobiens et les pandémies.

C’est tout à fait vrai – les scientifiques du Royaume-Uni peuvent absolument le faire. Et j’aimerais célébrer le fait que le gouvernement a défini cette vision ambitieuse. Malheureusement, la rhétorique ne correspond pas à la réalité.

Les pays du monde entier investissent beaucoup plus dans la recherche et le développement (R&D) que le Royaume-Uni. Aux États-Unis, les investissements en R&D sont un élément majeur du plan de relance de Biden. En Corée et en Israël, ils dépensent deux fois plus vite que nous.

Le gouvernement s’est engagé à augmenter les dépenses de R&D à 2,4% du PIB d’ici 2027. Mais pour le moment, il ne met pas son argent là où il est. Si cet objectif est atteint, ce sera par la peau de nos dents au cours de la dernière année. Nous devons plutôt commencer dès maintenant, pas dans un temps lointain après les prochaines élections générales.

Six ans, c’est bien trop long à attendre pendant que nous regardons les autres accroître leur investissement. Avec le rythme du changement dans la science et la technologie, nous devons attirer et soutenir les meilleurs chercheurs et entreprises dès maintenant. S’il y a une chose que j’espérais que le gouvernement britannique avait appris de la pandémie, c’est qu’agir plus tard est bien plus coûteux que d’agir maintenant. Les avantages pour l’économie, la santé et le programme de mise à niveau ne se feront sentir que bien dans les années 2030 à cette échelle de temps.

Mais le pire encore est de réduire le moment où nous devrions investir. Les réductions des dépenses d’aide à l’étranger signifient désormais que les scientifiques britanniques abandonnent les nouvelles recherches potentiellement vitales qu’ils ont déjà commencées. UK Research and Innovation, l’organisme de financement du gouvernement, a écrit aux boursiers pour les avertir qu’il disposera désormais d’un trou de 120 millions de livres sterling dans son budget. Le Royaume-Uni reniera ses engagements envers ses partenaires étrangers, ce qui est un début tragique pour les ambitions de la «Grande-Bretagne mondiale».

Et lorsque l’accord sur le Brexit a garanti notre participation continue au programme de coopération internationale en matière de recherche Horizon de l’UE, la communauté de la recherche a été extrêmement reconnaissante. Mais à moins de trois semaines du nouvel exercice financier, les ministres se disputent toujours avec le Trésor pour savoir qui devrait prendre la note. Dans le passé, la participation à Horizon était payée par les frais d’adhésion à l’UE. Et le financement de la recherche que nous en avons obtenu s’ajoute au budget de recherche du gouvernement. Maintenant, il semble que les deux devront provenir du même pot, et sans que ce pot ne devienne plus gros. C’est une coupe cachée, mais c’est énorme – plus d’un milliard de livres sterling cette année seulement.

Je dirige une fondation caritative mondiale dont la mission est d’aider à résoudre les problèmes de santé urgents dans le monde. Est-ce que la science pour faire cela a de l’importance? D’un certain point de vue, non – tant que cela se produit. Un universitaire libre ou un PDG de la technologie adopterait presque certainement ce point de vue et serait heureux d’aller là où se trouve l’argent.

Mais le Royaume-Uni a été un bon endroit pour faire de la science, et il devrait le rester: pour la santé, pour la richesse, pour corriger les inégalités régionales. Les industries de la science et de la technologie sont des moteurs de croissance, tandis que les universités stimulent les entreprises, la régénération urbaine et les opportunités dans tout le pays.

Il y a donc des arguments convaincants par intérêt économique personnel pour cela. Mais il y en a aussi des morales, à propos de notre place dans le monde. Nous pouvons et devons être fiers d’être un chef de file mondial et de contribuer au monde. Le financement du développement international que nous canalisons via les universités britanniques est un excellent exemple, utilisant l’expertise scientifique britannique pour trouver des solutions à tout, du paludisme à la traite des êtres humains. Il est tragique de voir ces projets commencer à être annulés après les coupes d’aide.

Comme l’a dit mardi le secrétaire aux affaires, Kwasi Kwarteng: «Nous parlons de superpuissance scientifique, et maintenant nous devons marcher. C’est quelque chose que je rappelle constamment au PM. »

Et il a raison de le faire. Il sait que le gouvernement a la possibilité d’empêcher le Royaume-Uni de prendre du retard en matière de R&D, de prouver que les ambitions du gouvernement pour la science sont plus que de simples mots et de renforcer l’économie du Royaume-Uni dans son pays et sa réputation à l’étranger. Il y a tellement à gagner à transformer les ambitions de «superpuissance scientifique» en réalité. Mais nous n’avons pas de temps à perdre et nous ne pouvons pas le faire en réduisant les budgets scientifiques.

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