Le plan du parcours de golf renouvelé des Highlands incite les écologistes à crier «Fore!» | Le golf

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C’est un domaine si tranquille que la notion de différend amer est extrêmement anormale. La sérénité de Coul – dans l’est de Sutherland, au nord de Dornoch – est en fait fondamentale dans un contexte de troubles.

Lorsque le gouvernement écossais a rejeté un projet de terrain de golf à Coul au début de l’année dernière, il est apparu que ceux qui avaient de grands projets n’avaient nulle part où se tourner. Cela a marqué une victoire pour les écologistes qui ont fait valoir que l’un des systèmes de dunes les plus complexes d’Écosse et qu’un site d’intérêt scientifique spécial (SSSI) ne devrait pas être compromis. «Les effets néfastes sur les habitats et les espèces protégés l’emporteraient sur les avantages socio-économiques potentiels», a déclaré Kevin Stewart, alors ministre de la planification. Anne McCall, directrice de la RSPB Écosse, a déclaré: «Ces propositions dommageables menaçaient un site d’importance mondiale pour la nature et n’auraient jamais dû arriver aussi loin.»

Les investisseurs américains étant au cœur du projet, les comparaisons n’étaient pas déraisonnables – voire inutiles avec ceux qui poursuivent un parcours de golf – avec le développement controversé de Donald Trump dans l’Aberdeenshire. Un coup d’œil sur les médias sociaux illustre la profondeur du sentiment attaché à Coul et l’acrimonie comme attaché. Le paradis d’un golfeur est l’idée que quelqu’un d’autre a du vandalisme sur une terre sacrée.

Unbowed, un groupe d’individus veut ramener Coul Links devant les planificateurs. Edward Abel Smith, un propriétaire foncier basé à Londres, travaille en collaboration avec les communautés nouvellement formées pour Coul. Il veut maintenant construire un hôtel respectueux de l’environnement et, si la planification est accordée, cédera son territoire pour 18 trous à un loyer de poivre à long terme. La question de plusieurs millions de dollars, cependant, est de savoir pourquoi ce système réussira-t-il maintenant alors que le précédent au début de 2020 a échoué si publiquement?

«Je ne dirais pas que nous sommes confiants, mais nous sommes convaincus des avantages globaux que le développement apporterait», déclare Gordon Sutherland de Communities for Coul. «Nous voulons que ce terrain de golf soit un catalyseur du développement économique. Le nombre d’emplois prévus est calculé par les entreprises prêtes à investir; il y a près de 50 millions de livres d’investissement privé alignés et 180 emplois, dont 108 à plein temps.

«Ce serait une chose tellement importante pour cette région, qui avait une population décroissante et une démographie vieillissante avant même Covid. Il est encore plus important maintenant de créer des emplois dans ce domaine. Nous sommes prêts à échouer, mais nous ferons tout ce que nous pouvons pour réussir. »

Plusieurs développeurs sont intéressés par ce schéma mais, encore une fois, il repose sur le consentement à la planification. Il faudra plusieurs mois avant qu’une nouvelle demande ne soit soumise. Abel Smith admet qu’il préside actuellement une «ferme déficitaire». Le problème est que les liens protégés des terres adjacentes à la ferme sont fondamentaux pour un terrain de golf renommé. «La terre appartient à ma famille depuis longtemps», dit-il. «Je crois sincèrement que le cours est la meilleure option pour la région, tout en admettant mon intérêt direct par le biais de l’hôtel. J’irai aussi loin que la communauté le prendra. Je ne vois pas d’autres options qui profiteraient à la terre, à la région ou à l’environnement de manière comparable. »

Les conseillers des Highlands ont déjà offert un soutien important. L’appétit de Sutherland pour le terrain de golf semble fort. «Sur les quelque 90 000 signataires de la pétition en ligne contre le [rejected] développement, moins de 0,15% vivent dans le code postal IV25 », déclare Communities for Coul. Sutherland ajoute: «Nous pensons que la grande majorité des gens qui vivent localement soutiennent cela.» Politiquement, la proéminence ou non des Verts écossais après les prochaines élections pourrait être significative.

Que Tom Dargie, écologiste et président de Not Coul se trouve dans le camp opposé à Sutherland et Abel Smith, c’est un euphémisme. Dargie avait précédemment estimé la perte de 48 hectares d’habitat de dunes, si le cours devait se poursuivre.

«Comme auparavant, une économie solide avec une science décente et le respect des terres protégées sont issus du plan de relance du golf Coul», insiste Dargie. «Ce ne sont pas des individus de Coul, qui ont peut-être de nouveaux objectifs sous un nouveau nom, qui veulent faire campagne pour une gestion communautaire de toute la faune et de tous les habitats protégés à Coul Links. Nous voulons permettre un écosystème de dunes vibrant, dynamique, sans golf et autonome, avec des initiatives communautaires impliquant de nombreuses terres désignées à proximité et à l’extérieur. En bref, nous recherchons des changements respectueux et des emplois rémunérés, approuvés par la majorité de notre communauté, sans nuire à notre environnement local censé être protégé.

Dargie pense que peu de choses ont changé entre le rejet du plan précédent et l’arrivée de Communities for Coul. Il ajoute: «La presse fait beaucoup de bruit sur les dommages causés à l’économie locale par le verrouillage de Covid-19 et le Brexit, mais ces affirmations manquent de substance et sont dépourvues d’informations prouvées sur les effets graves locaux qui sont pires qu’ailleurs en Écosse. Au lieu de cela, sur la base des résultats des entreprises locales de l’été 2020, d’autres hommes d’affaires locaux non cotés estiment que notre économie va probablement exploser dans staycation 2021, car elle est déjà orientée vers le tourisme familial, les couples et le golf sur d’excellents parcours. Aussi vrai que cela puisse être, il ignore bien sûr le long terme.

Là où Dargie et Abel Smith sont d’accord, c’est sur l’état médiocre et envahi par la végétation d’un site protégé en raison de l’absence de plan de gestion en place avec NatureScot, anciennement Scottish Natural Heritage. «J’ai une relation productive avec NatureScot», ajoute Abel Smith. «Mais ils sont incroyablement étirés.

«Je n’ai pas délibérément négligé la terre. J’adorerais le voir protégé et soigné correctement. À mon avis, un terrain de golf est le meilleur moyen d’y parvenir; il occupe une petite superficie et fournirait des capitaux pour maintenir le reste de l’ISSS. »

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À proximité de Royal Dornoch, Sutherland abrite l’un des meilleurs terrains de golf au monde. Son vice-capitaine, le professeur d’économie David Bell, a envoyé une lettre au député local, Jamie Stone, concernant le golf et la scène post-pandémique. «Les terrains de golf autour du Dornoch Firth peuvent jouer un rôle essentiel dans la reprise de ce qui a été l’effondrement économique le plus dévastateur qui a touché cette région, peut-être depuis les dégagements. [eviction of Highland tenants in the 18th and 19th centuries]», Dit Bell. «L’industrie du golf fournit des emplois essentiels, permettant aux plus jeunes de rester dans la région. Ceci est particulièrement important à Sutherland, qui fait face à un grave déclin démographique. D’ici 2040, sa population représentera probablement environ la moitié de ce qu’elle était au moment des dégagements. Les propres estimations du Highland Council montrent que la population de Sutherland a diminué de 10,7% entre 2021 et 2041. »

Dornoch, tout comme les excellents parcours voisins de Golspie, Tain et Brora bénéficieraient d’une fréquentation accrue. En bref, l’argument économique ici est convaincant. Reste à savoir si cela suffit pour contourner les préoccupations environnementales persistantes et profondes.

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