L’avocat derrière le trône chez Fox

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LOS ANGELES – Au début de 2019, alors que la famille Murdoch réalisait la vente de 71 milliards de dollars de 21st Century Fox à Disney, les dirigeants du studio de cinéma ont appris que quelqu’un lisait tous leurs e-mails.

Et pas n’importe qui: Viet Dinh, le directeur juridique de Fox Corporation et ami proche du directeur général de Fox, Lachlan Murdoch, avait fait appel à une équipe d’avocats pour enquêter.l’utilisation abusive potentielle des données de Fox »par les principaux dirigeants de 21st Century Fox qu’il soupçonnait d’avoir divulgué à Disney alors que les conditions étaient encore en cours d’élaboration, a déclaré une porte-parole de Fox. Le président du studio, Peter Rice, et l’avocat général de la société, Gerson Zweifach, ont protesté qu’ils ne faisaient que planifier la transition normale – et que M. Dinh était si paranoïaque qu’il risquait de faire sauter la transaction..

L’épisode n’a pas sabordé l’affaire. Mais le conflit jusqu’alors non rapporté entre les dirigeants du studio et M. Dinh, un avocat républicain sociable et implacable qui était l’architecte en chef en 2001 de la législation antiterroriste connue sous le nom de Patriot Act, offre un rare aperçu de la structure opaque du pouvoir du monde de Rupert Murdoch. . Le magnat nonagénaire exerce un pouvoir immense, à travers News Corp et la Fox Corporation, dans la conduite d’une vague mondiale de populisme de droite. Mais les éléments de base du fonctionnement de ses entreprises médiatiques restent entourés de mystère.

Dans le cas de la Fox Corporation, les questions de savoir qui est responsable et ce que l’avenir nous réserve sont particulièrement floues. La société, sans son studio, est désormais une société de télévision de taille moyenne à la dérive dans un paysage de géants comme Disney et AT&T qui contrôlent tout, des réseaux de téléphonie cellulaire aux plateformes de streaming, en passant par le cinéma et la télévision. Les bénéfices de Fox sont dominés par Fox News. Le frère plus libéral de Lachlan Murdoch, James, qui n’occupe plus de rôle opérationnel dans les entreprises familiales, a clairement indiqué qu’il aimerait voir un changement.

Et depuis la vente du studio, a déclaré une personne qui connaît Lachlan Murdoch, Los Angeles est devenue un endroit moins hospitalier pour lui et sa famille. Si vous êtes un chef de studio avec des acteurs et des réalisateurs sur la liste de paie, Hollywood peut ignorer vos intérêts embarrassants de câble de droite. Mais après la vente Disney, et après l’insurrection du Capitole du 6 janvier, M. Murdoch a risqué de devenir un paria social. James Murdoch n’a pas aidé lorsqu’il s’est plaint au Financial Times de «médias qui propagent des mensonges à leur public».

Le mois dernier, Lachlan Murdoch a déménagé sa famille à Sydney, en Australie, une base improbable pour une société dont les principaux actifs sont américains. Cette décision a intensifié la perception – renforcée lorsqu’il s’est tenu à l’écart alors que les animateurs de Fox News ont mal informé leur public sur Covid-19 l’année dernière – que M. Murdoch n’a pas une emprise serrée sur les rênes. La société prend soin de réfuter cette perception: la porte-parole de Fox m’a dit que M. Murdoch est tellement engagé qu’il a adopté un style de vie nocturne, travaillant de minuit à 10 heures, heure de Sydney. (Elle a également déclaré qu’il serait «faux et malveillant» de suggérer que M. Dinh exerce un contrôle opérationnel sur les unités commerciales de Fox.) C’est une situation tellement désorientante qu’un employé senior de Fox est allé jusqu’à m’appeler la semaine dernière pour me demander si Je ne savais rien des plans de succession. J’ai promis de lui dire si je le découvrais.

Mais M. Dinh, 53 ans, était prêt à intervenir, et a en fait été considéré en interne comme le centre de puissance de l’entreprise avant que M. Murdoch ne se rende à travers le monde. L’ascension de M. Dinh termine un tournant improbable dans sa carrière qui a commencé lorsqu’il a rencontré Lachlan Murdoch lors d’un événement de l’Institut Aspen en 2003. L’héritier Murdoch lui a ensuite demandé à la fois de siéger au conseil d’administration de l’entreprise et d’être le parrain de son fils. («Il n’a trouvé aucun autre catholique», a plaisanté M. Dinh au New York Observer en 2006.)

Deux anciens employés de Fox et un employé actuel et un ancien de Fox News familiers avec son rôle l’ont dépeint comme le bras droit omniprésent et décisif d’un PDG qui n’est pas particulièrement pratique. (Ils n’ont parlé qu’à la condition de ne pas être nommés parce que Fox garde une mainmise sur ses relations publiques.) Bien que M. Dinh ne dirige pas la programmation quotidienne, il gère le fonctionnement politique d’une entreprise qui est le pilier central de la politique républicaine, et il est une voix clé sur la stratégie d’entreprise qui a joué un rôle dans la volonté de Fox d’acquérir et de s’associer dans l’industrie mondiale du jeu en ligne.

Dans une récente interview avec l’écrivain juridique David Lat – intitulé «Le Viet Dinh est-il l’avocat le plus puissant d’Amérique?» – M. Dinh a appelé des suggestions dans cette chronique et dans le Financial Times selon lesquelles il est plus qu’un humble avocat interne «complètement faux».

«M’attribuer un rôle autre que mon travail quotidien, qui consiste à superviser les affaires juridiques, réglementaires et gouvernementales, n’est pas seulement faux, cela signifierait que j’ai beaucoup plus de temps que je ne le fais réellement», a-t-il déclaré à M. Lat dans son original. Bulletin de compétence. «Lachlan m’a embauché pour ce qui est vraiment un travail à plein temps, que je parviens à peine à faire 24 heures sur 24.

Mais sa rémunération démesurée – 24 millions de dollars en 2019 et 12 millions de dollars l’année dernière après avoir renoncé à son salaire pendant une grande partie de la pandémie – dément cela, tout comme des épisodes comme la confrontation à enjeux élevés dans l’accord Disney et son lien personnel inhabituellement étroit avec le Murdoch. famille.

M. Dinh, qui a refusé par l’intermédiaire de la porte-parole de l’entreprise d’être interviewé, est une figure surprenante à jouer un rôle central dans la supervision du mégaphone le plus puissant du mouvement Trump. Il fait partie du groupe restreint et élitiste d’avocats conservateurs qui n’aimaient en grande partie pas la bombe et le mépris de Donald J.Trump pour la loi – il se moquerait régulièrement de l’ancien président en privé – bien qu’ils appréciaient ses nominations judiciaires et certaines autres politiques. Et M. Dinh n’est pas seulement un membre de ce groupe, mais une véritable star de celui-ci. Réfugié du Vietnam arrivé à l’âge de 10 ans, il a dit un jour au magazine VietLife qu’il travaillait comme «nettoyer les toilettes, faire le trajet en bus, faire le plein d’essence, cueillir des baies, réparer les voitures». pour aider sa famille à joindre les deux bouts. Il a fréquenté la Harvard et la Harvard Law School. En tant qu’étudiant, il a écrit un puissant éditorial du Times sur les réfugiés vietnamiens – y compris sa sœur et son neveu – bloqués à Hong Kong. La pièce les a aidés à gagner le statut de réfugié et leur a finalement permis d’immigrer aux États-Unis.

M. Dinh est arrivé avec la politique conservatrice de nombreux réfugiés du communisme, et a suivi un cheminement entre un poste à la Cour suprême avec Sandra Day O’Connor et un rôle dans les enquêtes du Congrès sur Bill Clinton dans les années 1990.

Il était procureur général adjoint pour la politique juridique le 11 septembre, et il était «la cinquième personne la plus susceptible» de conclure le quart-arrière de ce qui deviendrait le Patriot Act, a déclaré son vieil ami et collègue Paul Clement, qui représente actuellement Fox dans les poursuites en diffamation intentées. par deux entreprises de technologie électorale. M. Dinh “a dirigé l’effort pour rassembler tout cela, le conditionner, le présenter sur la Colline et le faire adopter”, a déclaré un ancien conseiller à la sécurité intérieure de Bush à la Maison Blanche, Ken Wainstein. L’ensemble de la législation a transformé l’état de sécurité américain, élargissant considérablement les pouvoirs de surveillance et d’application de la loi au niveau national. Il a permis au FBI de mener des enquêtes secrètes et intrusives sur des personnes et des groupes balayés par une définition élargie du terrorisme.

M. Dinh était souvent mentionné à l’époque comme un jeune avocat brillant qui pourrait facilement dénoncer le premier Américain d’origine asiatique à la Cour suprême. Il était également particulièrement conscient de l’image et «travaillait les médias comme un fou», se souvient Jill Abramson, ancienne directrice du bureau du Times Washington et plus tard rédactrice en chef. Il est également un maître réseauteur de Washington dont les relations transcendent les lignes de parti. Son meilleur ami d’université est un ancien avocat démocrate américain, Preet Bharara. Pendant la pandémie, M. Dinh a laissé des commentaires sur les annonces d’emploi d’autres avocats sur LinkedIn.

M. Dinh a quitté le gouvernement pour exercer dans le secteur privé pendant le premier mandat du président George W. Bush, et a fondé et vendu un cabinet d’avocats haut de gamme à Washington, Bancroft. Il a développé une réputation de bourreau de travail bien connecté et de gars qui serait prêt à prendre un verre au déjeuner.

Ce n’est pas le genre de patron qui s’inquiète de l’épuisement de ses employés. Selon lui, «moins il doit penser à l’endroit où se trouve son chauffeur, plus il peut faire de travail», a déclaré une ancienne assistante, Lindsey Shea, qui l’a également décrit comme un mentor dévoué.

Les liens étroits de M. Dinh avec les Murdoch ont suscité des critiques lorsqu’il a joué un rôle central dans une enquête théoriquement indépendante sur le piratage téléphonique par des journalistes de Murdoch en Grande-Bretagne en 2011.

M. Dinh a quitté le conseil d’administration de Fox pour occuper le poste juridique en 2018. Il a resserré les relations de l’entreprise avec l’establishment républicain, l’ancien président de la Chambre, Paul Ryan, rejoignant le conseil d’administration de la société en 2019. Et il a construit sa propre opération politique secrète à la Fox Corporation, embauchant un chercheur de l’opposition républicaine, Raj Shah, pour surveiller les critiques en ligne de l’entreprise et développer des stratégies pour les contrer.

Maintenant, M. Dinh se trouve dans la position étrange de plusieurs des hauts lieutenants de Rupert Murdoch: il est payé comme un chef de la direction et remplit une grande partie du rôle stratégique plus large qui accompagne ce travail. Il a également le genre de levier dont vous avez besoin dans une entreprise familiale, une relation personnelle avec Lachlan Murdoch qui lui a permis de prendre M. Rice, qui est lui-même le fils d’un proche allié de Rupert Murdoch. Mais M. Dinh travaille toujours pour une entreprise dominée par la nécessité de suivre le public de M. Trump et de Fox où qu’ils mènent, de peur qu’ils ne soient dépassés par des réseaux plus à droite, comme Newsmax. Et la famille garde finalement le contrôle.

Et le propre programme de M. Dinh peut être difficile à deviner. Dans l’interview avec M. Lat, il a largement répété les points de discussion de Fox News sur la qualité et l’équité de la couverture du réseau. Il a également exprimé sa fierté de la volonté éphémère de Fox de croiser le président l’automne dernier, même si le réseau a par la suite licencié les analystes politiques qui ont le plus irrité M. Trump.

“Il n’y a pas de meilleur bilan historique de l’excellent journalisme de Fox News que de voir comment l’ancien président a tweeté contre Fox”, a déclaré M. Dinh.

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