La pollution occupe le devant de la scène pour les candidats au Congrès de Louisiane | Nouvelles américaines

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jen Paroisse de l’Ascension lors d’un barbecue de jambalaya, baigné par le soleil de l’après-midi, un politicien a fait des promesses rarement entendues dans cette région fortement polluée du sud de la Louisiane, connue familièrement sous le nom de Cancer Alley.

Karen Carter Peterson, une sénatrice de l’État et l’une des trois premières à devenir la prochaine représentante au Congrès du deuxième district de Louisiane, a déclaré à la foule rassemblée qu’elle lutterait contre la prolifération des usines pétrolières, gazières et pétrochimiques polluantes.

«Nous ne pouvons pas nous permettre que des plantes continuent à arriver dans cette communauté et vous n’avez pas de leadership lorsque des gens meurent d’asthme et de cancer et de toutes ces autres implications sanitaires de ces industries qui ignorent tout simplement… les communautés noires», a-t-elle déclaré.

Samedi, les habitants d’Ascension, ainsi que les citoyens de neuf autres paroisses, dont la ville de La Nouvelle-Orléans et certaines parties de la capitale de l’État, Baton Rouge, voteront lors d’une élection spéciale pour envoyer un nouveau représentant au Congrès.

Centre-ville de Donaldsonville, en Louisiane, le jeudi 18 mars 2021. Donaldsonville est au cœur de la région de la Louisiane connue sous le nom de Cancer Alley.



Centre-ville de Donaldsonville, Louisiane. Donaldsonville est au cœur de la zone connue sous le nom de Cancer Alley. Photographie: Bryan Tarnowski / The Guardian

C’est la première fois en plus d’une décennie que Cedric Richmond, qui a occupé ce siège majoritairement noir et solidement démocrate pendant plus d’une décennie, n’apparaîtra pas sur le bulletin de vote. Il avait longtemps été le seul démocrate de la Louisiane au Congrès. Richmond, qui a rejoint l’administration Biden en tant que conseiller principal du président, avait été critiqué tout au long de son mandat pour avoir prêté peu d’attention aux problèmes de pollution chronique de l’air dans son district, qui comprend les paroisses fortement industrialisées qui bordent le bas Mississippi, et en recevant 400 000 $ en dons de campagne de compagnies pétrolières, gazières et chimiques.

Mais maintenant, la question est devenue incontournable pour les démocrates qui cherchent à le remplacer. Joe Biden a spécifiquement vérifié le nom de Cancer Alley alors qu’il signait de nouvelles ordonnances de justice environnementale en janvier. Ce mois-ci, un groupe d’experts des Nations Unies sur les droits de l’homme a soulevé de graves préoccupations concernant le racisme environnemental dans la région et a exhorté les agences fédérales à renforcer la qualité de l’air et de l’eau dans la région.

Les trois pionniers démocrates, y compris Troy Carter, un autre sénateur de l’État qui a été publiquement approuvé par Richmond, et Gary Chambers Jr, un jeune organisateur charismatique suivi par de nombreux médias sociaux, se sont publiquement engagés à ne recevoir aucun don de combustibles fossiles. Tous les trois, sur un groupe de 15 candidats, ont décrit les problèmes de pollution comme l’une des trois principales priorités de leur district lors d’entretiens télévisés locaux. Les deux chambres et Carter Peterson ont approuvé le Green New Deal, la plate-forme de réforme environnementale approuvée par les membres progressistes du caucus démocrate.

Gary Chambers Jr est candidat au siège du Congrès dans le deuxième district de la Louisiane.



Gary Chambers Jr est candidat au siège du Congrès dans le deuxième district de la Louisiane. Photographie: Bryan Tarnowski / The Guardian

«Les candidats réagissent à un raz-de-marée de mauvaises nouvelles sur l’expansion du pétrole et du gaz ici», a déclaré le Dr Pearson Cross, responsable des sciences politiques à l’Université de Louisiane à Lafayette. «À l’heure actuelle, je dirais que le message du changement climatique et de la pollution l’emporte sur le message du pétrole et du gaz, de l’emploi et de l’économie.»

Anne Rolfes, directrice de la Louisiana Bucket Brigade, une organisation de base travaillant avec les communautés des zones polluées de l’État, a fait valoir que la nouvelle attention politique accordée à la question était le résultat de «la puissance du mouvement et du fait qu’il y avait une communauté très forte. leaders de Cancer Alley depuis des décennies ».

«Ce district aurait toujours pu et dû avoir un champion de la justice climatique et environnementale», a-t-elle déclaré, ajoutant que l’organisation n’avait délibérément pas approuvé pendant la course. «Alors bien sûr, il est vraiment bienvenu que les gens soient enfin écoutés, du moins en période électorale.»

Malgré la rhétorique extérieure, cependant, il subsiste des différences significatives dans les plates-formes environnementales des candidats, et des preuves suggérant que certaines des promesses faites en public ne sont pas respectées en privé.

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Chambers, 35 ans, un activiste de Baton Rouge a mis sur pied une solide campagne populaire en organisant des événements en personne dans les 10 paroisses et en diffusant en ligne à des centaines de milliers d’adeptes. Il prétend avoir ouvert la voie en forçant la question de la justice environnementale dans la course.

«Je comprends ce que c’est que d’être d’une communauté oubliée», a-t-il déclaré dans une interview avec le Guardian, soulignant qu’il vit à moins de huit kilomètres d’une gargantuesque raffinerie de pétrole ExxonMobil à Baton Rouge et qu’il a de la famille dans de nombreuses paroisses le long le Mississippi.

Il a ajouté: «Je pense que l’insulte est que vous avez ces usines qui prétendent être de si bons partenaires communautaires, et puis quand je rentre et que je vois les gens qui y travaillent, ils ne me ressemblent pas. Ils ne ressemblent pas aux personnes qui vivent dans les codes postaux dans lesquels ils se trouvent. »

La plate-forme de Chambers contient le plus de détails sur l’un des trois principaux candidats et plaide pour la nécessité d’augmenter les sanctions financières pour les violations des émissions, d’impliquer les communautés touchées dans la réglementation et de demander plus de financement fédéral pour aider le département de l’environnement de l’État.

Il a déclaré à propos de la pertinence du Green New Deal pour la région: «Nous devons faire la transition pour créer les emplois du futur car cela [continued oil and gas investment] va au fond de notre économie et il tue déjà notre peuple. »

Des panneaux de campagne pour Gary Chambers et Troy Carter sont vus à une intersection à Donaldsonville, au cœur de la région de la Louisiane connue sous le nom de Cancer Alley.  L'usine d'engrais de CF Industries se profile à l'horizon.



Des panneaux de campagne pour Gary Chambers et Troy Carter sont vus à une intersection à Donaldsonville. L’usine d’engrais de CF Industries se profile à l’horizon. Photographie: Bryan Tarnowski / The Guardian

Chambers a également déclaré au Guardian qu’il soutenait les efforts de la communauté pour révoquer un permis fédéral pour une nouvelle usine de plastique proposée dans la paroisse St James par la société taïwanaise Formosa. Si elle était construite, la centrale pourrait émettre jusqu’à 13 millions de tonnes de gaz à effet de serre par an, l’équivalent de trois centrales électriques au charbon, et émettrait des milliers de tonnes d’autres polluants dangereux, y compris jusqu’à 15400 lb d’éthylène, un produit chimique cancérigène. oxyde. Un permis fédéral a été suspendu à la fin de l’année dernière après que le corps de l’armée des ingénieurs a déclaré qu’il justifiait une «évaluation supplémentaire», mais une décision finale sur l’avenir de l’usine n’a pas encore été prise.

Carter Peterson, qui cherche à devenir la première femme noire représentante au Congrès de la Louisiane, pense également que l’usine de Formose devrait être arrêtée. C’est un poste auquel elle est arrivée il y a seulement quelques semaines, a-t-elle déclaré dans une interview avec le Guardian, après avoir visité le site proposé et y avoir rencontré des militants locaux.

«J’étais là pendant environ quatre heures», a-t-elle dit. «Et écoutez, ce n’était même pas une question de savoir où j’en serais après avoir entendu parler des implications pour les gens là-bas. C’était une décision assez facile à prendre.

Carter Peterson, un ancien avocat d’entreprise qui a représenté le district 5 du Sénat de l’État, qui couvre la majeure partie de la Nouvelle-Orléans, a été approuvé par Stacey Abrams et l’organisation progressiste Our Revolution. Elle a affirmé que la campagne avait été pour elle une courbe d’apprentissage pour comprendre les problèmes de pollution auxquels les communautés en dehors de la Nouvelle-Orléans sont confrontées depuis des années.

Karen Carter Peterson à Donaldsonville, en Louisiane, le jeudi 18 mars 2021, se présente pour le siège du Congrès dans le deuxième district de Louisiane.



Karen Carter Peterson à Donaldsonville, en Louisiane, jeudi. Photographie: Bryan Tarnowski / The Guardian

Elle a déclaré: «Le mot qui résonne en moi en ce moment, juste au cours des derniers mois de cette campagne, a été un manque de respect. J’ai l’impression que non seulement les femmes noires, mais la communauté noire n’a pas été respectée. »

Chambers et Carter Peterson ont également soutenu les appels à l’application de la limite d’exposition recommandée par l’EPA au chloroprène, un polluant susceptible de provoquer le cancer, dans une usine pétrochimique de la paroisse Saint-Jean-Baptiste dirigée par la société japonaise Denka. Les secteurs de recensement à côté de l’usine, dans un quartier à majorité noire, présentent le risque le plus élevé de cancer en raison de la pollution atmosphérique partout en Amérique, selon les données de l’EPA. Mais ni l’un ni l’autre n’a soutenu les appels des groupes environnementaux de l’État à un moratoire général sur les nouvelles usines pétrochimiques.

Troy Carter n’a pas accordé d’interview au Guardian et n’a pas répondu aux questions sur les plantes Formosa ou Denka par e-mail.

Il a publiquement soutenu la surveillance indépendante par des tiers des usines pétrochimiques de la région, mais a plaidé pour la poursuite de l’exploration pétrolière et gazière dans l’État. Il a également refusé de s’engager dans le Green New Deal lors d’une apparition publique ce mois-ci, le décrivant plutôt comme un «excellent cadre».

Malgré son engagement à ne pas recevoir d’argent pour les combustibles fossiles, les contributions à la campagne répertoriées sur le site Web de la FEC indiquent que Carter a reçu un petit nombre de dons de l’industrie, dont 500 $ du PDG d’Entergy, Phillip May, et 2800 $ d’Infinity Fuels LLC. Carter n’a pas répondu à une demande de commentaires sur les dons.

Le taux de participation de samedi devant être faible, le Dr Cross a fait valoir que la course restait ouverte à l’un des principaux candidats, ajoutant qu’il y avait une forte probabilité qu’un second tour se déclenche si aucun candidat n’obtient la majorité.

«Cette course sera décidée par les personnes qui peuvent faire voter leurs électeurs», a-t-il déclaré.

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