La NCAA a sa pire peur: un match de tournoi annulé

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INDIANAPOLIS – C’était un marché faustien que le basket-ball universitaire a conclu l’automne dernier lorsqu’il s’est lancé avec une saison dans les vents contraires de la pandémie. Il y aurait des matchs, a déclaré la NCAA, car il devait y avoir un chemin vers le tournoi masculin, que l’instance dirigeante ne pouvait pas se permettre d’annuler pour la deuxième année consécutive.

Mais il y aurait aussi des tests positifs, des pauses de jeu et des horaires reconstitués à la volée. L’isolement et l’anxiété faisaient partie du pacte pendant quatre mois.

Le calcul, cependant, est différent maintenant.

Un test positif ne mettra pas en pause une saison; cela peut y mettre fin.

Cette dure réalité a trouvé une victime samedi soir lorsque Virginia Commonwealth, l’équipe classée au 10e rang dans la région de l’Ouest, a étonnamment abandonné le tournoi trois heures avant qu’il ne soit prévu de se retourner contre l’Oregon en raison de protocoles viraux.

VCU a déclaré dans un communiqué samedi soir avoir reçu «plusieurs tests positifs» au cours des 48 dernières heures.

“Nous sommes dévastés pour nos joueurs et nos entraîneurs”, a déclaré Mike Rhoades, l’entraîneur de VCU, dans le communiqué, qui a noté que l’équipe subissait des tests quotidiens au cours des trois dernières semaines.

Les normes de coronavirus de la NCAA dictent que les équipes peuvent jouer avec au moins cinq joueurs qui ne sont pas tenus par un test positif ou la recherche des contacts. Depuis que le support du tournoi de 68 équipes a été verrouillé mardi soir, le départ de VCU – qui a nécessité une non-compétition – signifie que l’Oregon, la septième tête de série de la région de l’Ouest, passera au deuxième tour.

Une équipe abandonnant à cause d’un test de virus dans son programme était le pire des cas pour la NCAA, qui devrait gagner 850 millions de dollars de revenus télévisés grâce au tournoi.

Mais c’était une possibilité qui se cachait en arrière-plan alors que le tournoi commençait avec quatre matchs de play-in jeudi, suivis de 32 matchs de premier tour vendredi et samedi.

C’est pourquoi tant d’équipes présentes pour le tournoi, et celles du Texas pour le tournoi féminin qui commence dimanche, ont été particulièrement agitées. Tout ce qu’ils ont enduré pour arriver à la carotte de cette étape peut être anéanti, ou du moins compromis avec un seul test positif.

Cette réalité est quelque chose que quatre équipes ici connaissent trop bien – Virginia, Kansas, Oklahoma et Georgia Tech sont arrivées sans effectif, jouant leurs matchs les plus importants de la saison avec un fardeau supplémentaire.

Après que Georgia Tech, qui était sans Moses Wright, le joueur de l’année de la Conférence de la côte atlantique, ait été renvoyé à la maison vendredi par Loyola-Chicago, le Kansas risquait de subir le même sort avant de se rallier pour conjurer l’est de Washington, 14e tête de série.

Les Jayhawks étaient privés de l’attaquant Jalen Wilson, leur principal rebondeur, et de la réserve Tristan Enaruna. Et leur centre David McCormack, le joueur défensif Big 12 de l’année, est arrivé à Indianapolis vendredi après avoir été testé positif 10 jours plus tôt – un résultat qui a conduit le Kansas à abandonner son tournoi de conférence.

Samedi soir, l’Oklahoma, huitième tête de série, a dû affronter le Missouri sans De’Vion Harmon, son deuxième meilleur buteur. Et Virginia, qui s’est envolée pour Indianapolis après une semaine de quarantaine, n’était même pas certaine de pouvoir jouer jusqu’à des heures avant son match contre l’Ohio, 13e tête de série.

“Cela a été une chose très anxieuse”, a déclaré l’entraîneur du Kansas Bill Self, ajoutant qu’il s’était levé tard dans la nuit en attendant les résultats des tests quotidiens. “Ici, je reçois des SMS du doc ​​et du formateur à 2 heures du matin quand les résultats reviennent et je suis réveillé prêt à prendre les textes.”

Certaines équipes chanceuses ou vigilantes – ou les deux – ont payé ces dernières semaines un prix. Duke, qui a abandonné le tournoi ACC – mettant fin à ses espoirs de gagner son chemin dans le tournoi NCAA – l’a fait après son premier test positif de la saison. D’autres équipes, comme Iona, qui a eu 10 joueurs et deux entraîneurs (dont Rick Pitino) ont contracté le virus au cours des trois derniers mois, ont eu moins de soucis.

“Je déteste dire cela – je ne pense pas que les pauses soient bonnes, mais elles peuvent être des bénédictions déguisées en ce que les pauses se produisent pour mieux vous assurer d’avoir un tournoi NCAA sain”, a déclaré Self.

Les Jayhawks ont eu beaucoup de moments anxieux contre l’Est de Washington. McCormack, que Self avait espéré limiter à 7-10 minutes par mi-temps, a commencé le match sur le banc. Deux minutes après le début du match, Self a appelé un temps mort pour l’envoyer dans le match avec le Kansas à terre, 9-0.

Les Jayhawks ont suivi de 10 points en seconde période, puis ont gagné grâce à une énorme contribution de McCormack, qui a marqué 22 points, dont les 8 premiers points des Jayhawks après la mi-temps. Le Kansas devra dépasser le sud de la Californie lundi pour que Wilson revienne.

Self a dit qu’un mantra de l’équipe est qu’ils en ont toujours assez, mais «je ne suis pas sûr que ce soit pour aller au fond du tournoi; nous avons besoin de notre effectif complet. »

Ce fut une leçon écrasante pour Georgia Tech la veille.

L’entraîneur de Georgia Tech Josh Pastner était en larmes dans les vestiaires après la défaite 71-60 de son équipe contre Loyola-Chicago vendredi. Les Yellow Jackets ont célébré samedi soir un championnat de la Conférence de la côte atlantique, scellant leur première place au tournoi de la NCAA depuis 2010. Le lendemain, ils ont appris que leur ancre, Wright, avait été testé positif pour le virus, ce qui en faisait la troisième équipe de la conférence à avoir un test positif. Wright s’est rendu séparément à Indianapolis cette semaine mais était en quarantaine. Son coéquipier, Jose Alvarado, portait son uniforme n ° 5.

«Je ne peux même pas exprimer la pression et le swing de haut en bas. C’était parfois accablant parce que vous ne le faites pas…, »dit Pastner, sa voix s’éteignant.

«Vous savez à quel point je me sentais malade pour Moses Wright, pour lui de ne pas pouvoir jouer aujourd’hui? De toute évidence, Dieu merci, tout va bien. C’est juste qu’il perd cette opportunité », a-t-il déclaré.

Les Yellow Jackets ont bien tiré contre la meilleure défense nationale et ont été soutenus par un contingent d’étudiants bruyants venus d’Atlanta. Mais ce n’était pas assez.

«Nous avons essayé de faire tout ce qui était en notre pouvoir pour être si prudents cette année dans tout ce que nous pouvions», a déclaré Pastner. «La pression que j’ai ressentie presque tous les jours depuis novembre, je ne peux pas décrire les mots, la pression que j’ai ressentie à chaque fois que nous avons fait un test parce que vous ne savez tout simplement pas. Un positif pourrait vous assommer.

Et samedi soir, trois jours après le début d’un tournoi de 19 jours, c’est le cas.

Alan Blinder rapporté d’Atlanta.

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