George Bass, archéologue du fond de l’océan, décède à 88 ans

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George F. Bass, qui était souvent appelé le père de l’archéologie sous-marine, cherchant des naufrages à la recherche d’artefacts révélateurs et développant de nouvelles techniques d’exploration de l’océan, est décédé le 2 mars dans un hôpital de Bryan, au Texas. Il avait 88 ans.

Son fils Gordon a confirmé la mort.

Le professeur Bass était un étudiant diplômé en 1960 lorsqu’il a enfilé une bouteille de plongée pour la première fois et a plongé dans les fonds marins de la Méditerranée. Il a ensuite trouvé des lingots de bronze vieux de plus de 3000 ans, des fragments de bois qui ont résolu les mystères de la construction navale de l’époque de «l’Odyssée», et bien plus encore – des trésors qui ont ouvert un nouveau champ à l’archéologie, qui lui semblait illimité. comme les sept mers.

L’excavation des épaves pourrait fournir non seulement «les histoires ultimes des motomarines», écrivit-il plus tard, mais aussi «les histoires ultimes de pratiquement tout ce que les humains ont jamais fait».

Le professeur Bass a dirigé ou codirigé des efforts archéologiques dans le monde entier, y compris aux États-Unis, mais il s’est concentré sur la côte de la Turquie – pendant des milliers d’années, une route commerciale maritime pour une succession de civilisations, des anciens Cananéens au début de la Byzance. Empire.

La plus ancienne épave submergée qu’il a excavée se trouvait près de la péninsule sud de la Turquie connue sous le nom d’Uluburun. L’épave, probablement les restes d’un navire royal, pourrait être datée de quelques années à 1300 avant JC, à la fin de l’âge du bronze et à l’ère de la guerre de Troie et du roi Tut. Il transportait une cargaison opulente – des objets comme l’ivoire d’hippopotame, un scarabée doré portant le nom de la reine Néfertiti (le seul jamais trouvé) et ce que l’on pense être la plus ancienne tablette d’écriture en bois jamais découverte.

Le professeur Bass a écrit que le navire Uluburun jette un éclairage nouveau «sur les histoires de l’alphabétisation, du commerce, des idées, de la métallurgie, de la métrologie, de l’art, de la musique, de la religion et des relations internationales, ainsi que pour des domaines aussi divers que les études homériques et l’égyptologie».

La valeur historique du trésor englouti a commencé à être reconnue au début du XXe siècle, lorsque des Grecs plongeant pour une éponge ont rencontré une épave transportant, entre autres, une magnifique statue en bronze grecque antique d’un jeune homme connu sous le nom de Jeunesse d’Anticythère. Mais des travaux archéologiques soutenus sous la mer ne furent réalisables qu’en 1943, lorsque les océanographes Jacques-Yves Cousteau et Emil Gagnan inventèrent l’aqualung.

Au début, les archéologues qui cherchaient à profiter de l’aqualung sont restés au-dessus du sol, s’appuyant sur les rapports de plongeurs embauchés, qui manquaient d’expertise archéologique. Le professeur Bass a adopté une approche plus pratique. Il est devenu le premier archéologue à faire sa propre plongée tout en supervisant d’autres plongeurs. Et il a organisé une formation sur place aux méthodes de fouille sous-marine pour ses collègues archéologues et étudiants.

Avec l’aide de scientifiques qu’il a recrutés pour ses équipes, il a conçu de nouvelles méthodes pour enlever les artefacts du fond marin et pour passer de longues périodes sous l’eau. Une première idée cruciale était que les objets qui ressemblent à des roches peuvent en fait être les restes corrodés de produits métalliques. Le professeur Bass a radiographié ce qu’il a trouvé intéressant. Si un objet semblable à une roche contenait une cavité intérieure où se trouvait un artefact métallique, il versait de l’époxy à l’intérieur et en coulait un de remplacement.

Ses fouilles ont produit des informations éclairantes sur la construction navale ancienne. Sa première expédition, au large du cap Gelidonya en Turquie, a résolu un casse-tête sur la raison pour laquelle Homer fait référence aux broussailles sur le navire d’Odysseus. Les restes d’un navire coulé là-bas ont révélé que des broussailles avaient été utilisées comme coussin pour une cargaison lourde pour protéger la coque.

Deborah Carlson, la présidente de l’Institut d’archéologie nautique, que le professeur Bass a aidé à créer et a ensuite dirigé pendant une grande partie de sa vie, finalement au Texas, a déclaré qu’il méritait d’être considéré comme le fondateur du domaine.

«Sous sa direction, d’anciennes épaves ont été excavées sous l’eau pour la première fois», a-t-elle déclaré lors d’un entretien téléphonique. «Il l’a fait en suivant sa formation en archéologie, en mettant son équipement de plongée sous-marine et en faisant passer les fouilles dans une nouvelle dimension.»

Dans ses conférences, le professeur Bass aimait parler au public de l’ancienneté du voyage en mer – qu’il a dit que les humains avaient développé avant l’agriculture, le berger ou le travail des métaux – et de l’infini des épaves à découvrir.

«Nous ne serons jamais à court de sites dignes», écrit-il dans «Beneath the Seven Seas» (2005), un livre qui raconte sa carrière. «Des centaines de navires ont coulé dans les tempêtes de la mer Égée en une seule journée. Nous ne pouvons pas calculer le nombre d’épaves dans cette mer. »

George Fletcher Bass est né le 9 décembre 1932 à Columbia, en Caroline du Sud. Son père, Robert, était professeur d’anglais et historien populaire, et sa mère, Virginia (Wauchope) Bass, éditait des anthologies de poèmes. Après que son père ait pris un poste d’enseignant à l’Académie navale, George a grandi à Annapolis. Il a ensuite rejoint l’armée lui-même, servant comme lieutenant dans une unité de communication basée dans la Corée d’après-guerre.

Après avoir reçu une décharge honorable à la fin des années 1950, il a poursuivi un doctorat. en archéologie classique à l’Université de Pennsylvanie. À l’époque, un photojournaliste américain du nom de Peter Throckmorton faisait des recherches sur les plongeurs d’éponges turcs et a appris qu’ils connaissaient d’anciens artefacts sur le fond de l’océan. M. Throckmorton a écrit au célèbre archéologue Rodney Young pour demander le parrainage d’une fouille appropriée. Le professeur Young s’est tourné vers l’un de ses étudiants diplômés qui se spécialisait dans l’âge du bronze et avait lu avec enthousiasme des récits de plongées en haute mer – George Bass.

M. Bass n’était pas entièrement préparé. Il a eu le temps pour seulement six semaines d’un cours de plongée de 10 semaines dans un YMCA de Philadelphie Et avant de rejoindre l’expédition et de plonger à 100 pieds dans la Méditerranée, il avait essayé un réservoir une seule fois et n’était pas allé plus loin que 10 pieds – dans une piscine . Pourtant, ce premier voyage est devenu le fondement de la suite de sa carrière.

«Il faut être jeune, ignorant et naïf pour aller n’importe où», a-t-il déclaré dans une interview accordée en 2010 au Penn Museum.

Il a obtenu son doctorat. de l’Université de Pennsylvanie et y devient professeur en 1964. Bien que titulaire, il quitte son poste en 1973 pour former, avec ses collègues J. Richard Steffy et Michael L. Katzev, un institut indépendant consacré à l’archéologie nautique.

Le professeur Bass et sa femme – il avait épousé Ann Singletary en 1960 – ont vendu leur maison, leur voiture et leurs meubles et, avec leurs deux fils, ont déménagé à Chypre. Leur séjour fut de courte durée. Lorsque la Turquie a envahi en 1974 dans une lutte avec la Grèce pour le contrôle de l’île, les Basses ont fui au milieu de la nuit.

La Texas A&M University, à College Station, a proposé d’héberger l’institut du professeur Bass et de faire de lui et de ses collègues des membres de la faculté. Désormais connu sous le nom d’Institut d’archéologie nautique, il a fouillé des dizaines d’épaves à travers l’Europe, l’Asie, l’Afrique et les Amériques. Les premières recherches du professeur Bass ont contribué à mettre en marche la création du musée turc d’archéologie sous-marine de Bodrum, qui est aujourd’hui l’une des principales institutions du genre dans le monde.

En plus de son fils Gordon, il laisse dans le deuil sa femme; un autre fils, Alan; et deux petits-enfants.

Le professeur Bass a perçu la plus grande menace pour son travail comme venant de chasseurs de trésors espérant traiter les artefacts comme du butin. Il les a qualifiés de «destructeurs de notre recherche de la connaissance du passé».

«Il est relativement simple de trouver et de récupérer des antiquités ou des antiquités», a-t-il déclaré. «C’est ce qui arrive plus tard à ces antiquités ou antiquités qui fait de leur récupération une partie de l’archéologie.»

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