Après “ Tiger King ”, la loi a proposé de protéger les grands chats

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L’ancien propriétaire du zoo en bordure de route connu sous le nom de Joe Exotic, Joseph Maldonado-Passage, est toujours en prison. L’activiste des droits des animaux qu’il a été reconnu coupable d’avoir tenté de tuer, Carole Baskin, s’est vu confier le contrôle de son ancien zoo dans l’Oklahoma.

Mais un an après la première de la série Netflix «Tiger King», une frénésie de quarantaine inattendue qui se concentrait sur leur querelle et le monde acharné des zoos en bordure de route, les grands félins restent sans protection contre les pratiques d’exploitation que la série a contribué à révéler.

Maintenant, un groupe bipartite de sénateurs américains a présenté la dernière version d’un projet de loi visant à empêcher les personnes sans licence de posséder des tigres et d’autres grands félins et à interdire aux propriétaires de zoo de laisser le public caresser les animaux ou détenir des petits.

Le sénateur Richard Blumenthal, un démocrate du Connecticut, a présenté le Big Cat Public Safety Act l’année dernière, mais il ne s’est pas rendu au parquet pour un vote. M. Blumenthal a dit qu’il espérait qu’avec les démocrates aux commandes et certains républicains déjà favorables à la législation, c’est l’année où le projet de loi clarifiera enfin le Sénat.

«Ce que j’ai vu est une vague de soutien», a déclaré mardi M. Blumenthal. “Je ne veux pas exagérer, mais cela semble vraiment être une idée dont le moment est venu.”

Deux républicains, les sénateurs Susan Collins du Maine et Richard Burr de Caroline du Nord, ont accepté de présenter le projet de loi lundi avec M. Blumenthal et le sénateur Tom Carper, un démocrate du Delaware.

“Les grands félins comme les lions, les tigres et les guépards appartiennent à leur habitat naturel, pas aux mains de propriétaires privés où ils sont trop souvent soumis à la cruauté ou à des soins inappropriés”, Mme Collins a déclaré dans un communiqué.

Le projet de loi est similaire à la législation que le représentant Mike Quigley, démocrate de l’Illinois, a présenté en 2020.

Ce projet de loi, qui aurait permis l’élevage et le transport de grands félins uniquement par les établissements d’enseignement, ainsi que les sanctuaires de la faune et les zoos qui restreignent les contacts directs entre les animaux et le public, avait 230 sponsors et a été adopté par la Chambre en décembre.

Sara Amundson, présidente du Fonds législatif de la Humane Society, a déclaré que le Big Cat Public Safety Act avait le soutien d’organisations d’application de la loi et de dizaines de zoos et sanctuaires, lui donnant «un élan significatif».

«Que ce soit Joe Exotic, Doc Antle ou Joe Blow, nous ne pouvons pas permettre aux particuliers de garder les grands félins captifs pour le plaisir ou le profit», a-t-elle déclaré dans un communiqué. «Ces opérations mettent en danger le public et produisent le pire sort possible pour les animaux impliqués.»

En vertu du projet de loi de M. Blumenthal, il serait illégal pour un particulier de transporter des félins d’un État à l’autre, de les élever ou de les posséder. Les zoos, sanctuaires et autres exposants et organisations agréés par le ministère de l’Agriculture ou par une installation fédérale enregistrée auprès du ministère seraient exemptés. En vertu du projet de loi, aucun zoo ou exposant ne pouvait permettre un contact direct entre les membres du public et les animaux.

La loi exige déjà que tous les zoos soient autorisés par le gouvernement fédéral, selon le bureau de M. Blumenthal.

L’organisation de Mme Baskin, Big Cat Rescue, a longtemps fait pression pour le Big Cat Public Safety Act, qui a été introduit pour la première fois en 2012. L’organisation a appelé à l’interdiction de caresser les louveteaux depuis plus de 20 ans.

“Il n’y a presque rien de plus adorable qu’un petit tigre, et il est très compréhensible si vous ne connaissez pas l’histoire de vouloir caresser un petit tigre et prendre une photo avec”, a déclaré Howard Baskin, le mari de Mme Baskin et le trésorier et secrétaire de Big Cat Rescue. «C’est une vie misérable pour le petit.»

Le documentaire a été critiqué par des groupes de conservation et des militants des droits des animaux pour ne pas se concentrer suffisamment sur les pratiques abusives des zoos en bordure de route et jouer à la place des détails salaces, y compris le mystère autour de la disparition du premier mari de Mme Baskin.

Selon le US Fish and Wildlife Service, plus de tigres vivent en captivité dans les arrière-cours, les zoos en bordure de route et les relais routiers aux États-Unis que de rester à l’état sauvage.

Avant son arrestation et sa condamnation, M. Maldonado-Passage était un important éleveur et vendeur de tigres et autres grands félins, qui produisait des petits pour des caresses et des séances photo rentables. Quand ils sont devenus trop gros et dangereux pour le jeu, il les a éliminés.

Certains ont été vendus comme animaux de compagnie à des acheteurs privés et d’autres sont allés dans d’autres zoos en bordure de route pour se reproduire. Certains ont tout simplement disparu.

Les images du documentaire montrant des bébés oursons arrachés à leur mère pour qu’ils puissent être caressés par le public ont choqué de nombreux téléspectateurs. Depuis lors, les législateurs des États ont présenté leur propre version de projets de loi qui interdiraient de telles pratiques.

Keith Evans, président du Lion Habitat Ranch à Las Vegas, qui compte 31 grands félins, a déclaré qu’il craignait que les législateurs soient devenus trop réactionnaires et que les nouvelles lois adoptées dans le pays puissent créer des enchevêtrements bureaucratiques qui puniraient les propriétaires de zoo responsables.

«La façon dont certains projets de loi sont formulés, ils sont largement ouverts à l’interprétation», a-t-il déclaré. «Il y a suffisamment de règles dans les livres pour que si on les applique simplement, tout le monde serait heureux.»

M. Blumenthal a déclaré que le projet de loi qu’il avait présenté visait à protéger les grands félins contre les pratiques cruelles et dangereuses, et non à entraver les zoos et sanctuaires responsables.

Il a dit que le projet de loi avait été renvoyé au Comité de l’environnement et des travaux publics, que M. Carper préside.

«Je me concentre sur la prévention des abus et l’exploitation des grands félins et sur la protection du public», a déclaré M. Blumenthal. «Ces deux objectifs sont primordiaux.»

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